pintstora ödlor fångade i bärnsten ger ledtrådar till livet för 100 miljoner år sedan

för nästan 100 miljoner år sedan hoppade de tropiska skogarna i mitten av kritaperioden-bevingade djur befallde himlen, stora reptiler swaggered på land och insekter surrade runt blommande växter som just började blomstra. Men hittills var lite känt om små tropiska ödlor, vars bräckliga ben snabbt försvann när de begravdes i de fuktiga skogsgolven.

nu har forskare som siktar genom museisamlingar beskrivit ett dussin av dessa pintstora reptiler alla begravda i bärnsten. De olyckliga ödlorna fångades i det klibbiga hartset av forntida barrträd och förblev upphängda fram till idag—flera i utsökt skick med klor, ben, tänder, tåkuddar och till och med skalor intakta. Dessa spektakulära fossiler ger forskare en titt på livet för de diminutiva invånarna i mitten av krita.

fossilerna upptäcktes faktiskt årtionden sedan i en burmesisk gruva men förblev i privata samlingar tills de nyligen gjordes tillgängliga för studier genom American Museum of Natural History, vilket gav forskare tillgång. Med hjälp av CT-skannrar för att avbilda fossilerna kunde forskarna “digitalt dissekera” ödlorna utan att skada de gula dropparna, säger postdoktor Edward Stanley, medförfattare till det nya papperet.

vad hittade de? “En trevlig smattering av mångfald”, säger han.

satsen innehåller varelser som liknar dagens geckos och kameleoner, liksom en rad arter som sportar en mash-up av funktioner från både gamla och moderna reptil släktingar, enligt studien publicerad fredag i Science Advances. Dessa djur hjälper till att fylla i den fläckiga evolutionära historien om pintstora ödlor.

“denna mångsidiga ödla assemblage visar att förr i tiden, tropikerna var så ödla vänliga som de är idag,” säger Stanley.

Amber har ofta bisarra bevarandemönster, säger de Queiroz. Denna ödla är bara en skugga av den ursprungliga varelsen utan skelett eller andra inre kvar. (Foto med tillstånd av David Grimaldi)

denna gamla kameleont släkting är den äldsta hittills, slå ut den tidigare titelinnehavaren med ungefär 80 miljoner år. (Foto med tillstånd av David Grimaldi)

3D-utskrift fossilerna tillåter forskare att studera dem utan att riskera skador på originalen. De kan också förstora de tryckta fossilerna för att titta på små detaljer. (foto av Kristen Grace, med tillstånd av Florida Museum of Natural History )

detta 3D-tryck av den tidiga gecko som fångats i bärnsten ger en mycket tydligare bild av ödlans anmärkningsvärda bevarande—ända ner till tänderna. (foto av Kristen Grace, med tillstånd av Florida Museum of Natural History)

denna mikro-CT-skanning av den äldsta kända fossila kameleonen visar hyoidbenet markerat i blått, vilket indikerar att ödlan hade en projektiltunga som moderna kameleoner. (Bild av Edward Stanley, med tillstånd av Florida Museum of Natural History )

en sådan stor variation är inte nödvändigtvis oväntad, säger Kevin de Queiroz, kurator för reptil-och amfibiesamlingen vid Smithsonian ‘ s National Museum of Natural History. “Det finns en hel del mångfald i tropikerna nu”, säger han. “Så det är inte så förvånande att de har varit olika tidigare.”

ändå är det mindre vanligt att fånga denna mångfald i fossilregistret, säger de Queiroz. Fossilregistret är starkt förspänt för stora djur som lever i speciella miljöer som kan bevara varelser efter deras död, som öknar eller flodbäddar. Det fuktiga, heta klimatet i tropikerna bevarar sällan små och känsliga fossiler-såvida inte de olyckliga varelserna fastnar i trädharts. Denna gamla grupp målar därför en mycket mer fullständig bild av minut mid-Cretaceous reptiler än forskare har sett tidigare.

en av reptilerna, en dime-sized baby släkting till kameleonen, är den äldsta upptäckta representanten för den här linjen och slår ut den tidigare titelhållaren med nästan 80 miljoner år.

Kameleonternas närmaste släkting är agamidae – en grupp som inkluderar de skäggiga draködlorna. Baserat på genetiska bevis, kameleoner ansågs ha delat sig från dessa släktingar runt mitten av kritaperioden, men fossila bevis från denna tid hade saknats fram till nu.

fossilerna hjälper också till att reda ut när många av de moderna reptilegenskaperna uppträdde. Den lilla kameleonliknande fossilen visar tidig utveckling av ödlornas ballistiska tungor—vilket framgår av närvaron av ett stort ben som stöder den moderna kameleontens klibbiga vapen, säger Stanley. Men fossilen hade inte de specialiserade kloliknande smälta tårna som moderna kameleoner använder för att hänga på grenar. På samma sätt har en av gecko-släktingarna bevarat tåkuddar med de moderna mönster som redan finns.

“vi har faktiskt en riktigt bra representation av vad vi har idag”, säger Stanley, ” för 100 miljoner år sedan.”

Redaktörens anmärkning 3/14/2016: Denna artikel har uppdaterats för att återspegla att fossilerna faktiskt inte donerades till museet, men hålls fortfarande i privata samlingar. I ett e-postmeddelande noterade museet dock att en privat samlare nyligen erbjöd sig att donera flera exemplar. Dessutom är den snyggt bevarade gecko på långfristigt lån och de förväntar sig att det “definitivt kommer att deponeras i ett stort Naturhistoriskt museum, sannolikt AMNH.”

en kort film utforskar 3D-skanningar av några av de mid-Cretaceous ödlorna som finns fångade i bärnsten. (med tillstånd av Daza et al., Vetenskap Framsteg)

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.