Pint-Sized Lagartos Preso em Âmbar Dão Pistas sobre a Vida de 100 Milhões de Anos Atrás

Cerca de 100 milhões de anos atrás, as florestas tropicais de meados do período Cretáceo foram hopping—animais alados ordenou que os céus, os grandes répteis swaggered sobre a terra, e os insetos zumbiam ao redor de plantas com flores que estavam apenas começando a florescer. No entanto, até agora, pouco se sabia sobre pequenos lagartos tropicais, cujos ossos frágeis desapareceram rapidamente quando enterrados nos pisos úmidos da floresta.Agora, cientistas vasculhando coleções de museus descreveram uma dúzia desses répteis do tamanho de pintas, todos sepultados em âmbar. Os lagartos infelizes foram capturados na resina pegajosa de antigas árvores coníferas e permaneceram suspensos até os dias atuais—vários em condições requintadas com garras, ossos, dentes, biqueiras e até escamas intactas. Esses fósseis espetaculares dão aos cientistas uma olhada na vida dos habitantes diminutos do Cretáceo médio.Os fósseis foram descobertos décadas atrás em uma mina birmanesa, mas permaneceram em coleções particulares até que foram recentemente disponibilizados para estudo através do Museu Americano de História Natural, que deu acesso aos cientistas. Usando scanners CT para a imagem dos fósseis, os pesquisadores poderiam “dissecar digitalmente” os lagartos sem prejudicar as gotículas de âmbar, diz O estudante de pós-doutorado Edward Stanley, Co-autor do novo artigo.

o que eles encontraram? “Um bom punhado de diversidade”, diz ele.

o conjunto inclui criaturas semelhantes às lagartixas e camaleões modernos, bem como uma variedade de espécies que ostentam uma mistura de características de parentes répteis antigos e modernos, de acordo com o estudo publicado sexta-feira na Science Advances. Esses animais ajudam a preencher a história evolutiva irregular de lagartos do tamanho de pintas.

“este conjunto diversificado de lagartos mostra que naquela época, os trópicos eram tão amigáveis aos lagartos quanto são hoje”, diz Stanley.

Amber tem, muitas vezes, bizarras padrões de preservação, diz de Queiroz. Este lagarto é apenas uma sombra da criatura original, sem esqueleto ou outras entranhas restantes. (Foto cortesia de David Grimaldi)

este antigo parente camaleão é o mais antigo encontrado até hoje, superando o detentor do título anterior em cerca de 80 milhões de anos. (Foto cortesia de David Grimaldi)

a impressão 3D dos fósseis permite que os pesquisadores os estudem sem arriscar danos aos originais. Eles também podem ampliar os fósseis impressos para dar uma olhada em detalhes minuciosos. (Foto de Kristen Grace, cortesia do Museu de História Natural da Flórida )

esta Impressão 3D da lagartixa precoce presa em âmbar dá uma visão muito mais clara da notável preservação do lagarto—até os dentes. (foto de Kristen Graça, cortesia da Flórida Museu de História Natural)

Este micro-tomografia computadorizada dos mais antigos conhecidos fósseis camaleão mostra o osso hióide, destacado em azul, o que indica que o lagarto tinha um projétil língua como moderno camaleões. (Imagem por Edward Stanley, cortesia da Flórida Museu de História Natural )

esta grande variação não é necessariamente inesperado, diz Kevin de Queiroz, curador da répteis e anfíbios coleção no Smithsonian National Museum of Natural History. “Há uma boa quantidade de diversidade nos trópicos agora”, diz ele. “Portanto, não é muito surpreendente que eles tenham sido diversos no passado.”Mesmo assim, capturar essa diversidade no registro fóssil é menos comum, diz De Queiroz. O registro fóssil é fortemente tendencioso para grandes animais que vivem em ambientes específicos que podem preservar criaturas após sua morte, como desertos ou leitos de rios. O clima úmido e quente nos trópicos raramente preserva fósseis pequenos e delicados—a menos que as criaturas infelizes fiquem presas na resina das árvores. Este grupo antigo, portanto, pinta uma imagem muito mais completa dos pequenos répteis do Cretáceo médio do que os cientistas já viram antes.

um dos répteis, um parente bebê do tamanho de um centavo do camaleão, é o representante descoberto mais antigo dessa linhagem, superando o detentor do título anterior em quase 80 milhões de anos.

o parente mais próximo dos camaleões é o agamidae—um grupo que inclui os lagartos-dragão barbudos. Com base em evidências genéticas, acredita-se que os camaleões tenham se separado desses parentes por volta do período Cretáceo médio, mas evidências fósseis dessa época faltavam até agora.Os fósseis também ajudam a resolver quando muitos dos traços de répteis modernos apareceram. O minúsculo Fóssil parecido com um camaleão mostra o desenvolvimento inicial das línguas balísticas dos lagartos-evidenciado pela presença de um osso grande que suporta a arma pegajosa do camaleão moderno, diz Stanley. Mas o fóssil não tinha os dedos fundidos semelhantes a garras especializados que os camaleões modernos usam para pendurar nos galhos. Da mesma forma, um dos parentes da lagartixa preservou as almofadas dos dedos com os designs modernos já presentes.

“na verdade, temos uma representação muito boa do que temos hoje”, diz Stanley, ” 100 milhões de anos atrás.”

Nota do Editor 14/03/2016: Este artigo foi atualizado para refletir que os fósseis não foram realmente doados ao museu, mas ainda são mantidos em coleções particulares. Em um e-mail, no entanto, o Museu observou que um colecionador particular recentemente se ofereceu para doar vários espécimes. Além disso, a lagartixa bem preservada está em empréstimo de longo prazo e eles esperam que “será definitivamente depositada em um grande museu de História natural, provavelmente o AMNH.”

um curta-metragem explora varreduras em 3D de alguns dos lagartos do Cretáceo médio encontrados presos em âmbar. (cortesia de Daza et al., Avanços Da Ciência)

Deixe uma resposta

O seu endereço de email não será publicado.