Despachos do fundo: claro e escuro no mar

é uma gloriosa manhã ensolarada no mar – eu tenho que usar óculos de sol no convés do brilho da água e muito protetor solar no meu nariz! Em cerca de cinco horas, o ALVIN retornará de um dia nas aberturas, e mal posso esperar para ouvir sobre os dados mais recentes que os pesquisadores coletaram.

os pesquisadores em ALVIN certamente não precisam usar óculos escuros. Está escuro lá embaixo no fundo do mar-mais escuro do que você provavelmente pode imaginar! Deixa-me explicar…

o oceano é muito, muito profundo; a luz só pode penetrar até agora abaixo da superfície do oceano. À medida que a energia da luz viaja pela água, as moléculas na água se espalham e a absorvem. Em grandes profundidades, a luz é tão dispersa que não há mais nada para detectar. Apenas as camadas superiores do oceano recebem luz suficiente para sustentar as plantas, e a maior parte da vida animal verdadeiramente abundante está lotada nos 200 metros superiores. Essa região superior é chamada de zona fótica; quase todas as plantas marinhas e minúsculos organismos marinhos microscópicos que se envolvem na fotossíntese podem prosperar apenas na zona fótica.

Snal de peixe

ventilação hidrotérmica repleta de vida. Foto © Universidade de Washington, Museu Americano de História Natural e Universidade Estadual da Pensilvânia.

duzentos metros é muito oceano, certo? Talvez, mas a profundidade da zona fótica é apenas uma pequena fração da profundidade total do oceano. (A profundidade do oceano varia muito dependendo de onde você está; aqui na Cordilheira Juan de Fuca, a profundidade abaixo de mim é de cerca de 2.300 metros (~1,5 milhas). A maior profundidade oceânica já medida, na Fossa das Marianas, no Pacífico ocidental, é de cerca de 11.000 metros, quase sete milhas!) Abaixo da zona fótica, de 200 a 1.000 metros, está a zona afótica (um significado sem e fótico que significa luz). Na zona afótica; tudo o que resta da luz solar é uma luz fraca, escura e azul-esverdeada, muito fraca para permitir que ocorra a fotossíntese. No entanto, há comida a ser obtida; detritos, pedaços de plantas em decomposição e resíduos de animais caem de cima para alimentar os organismos na zona afótica.

após a zona afótica, há escuridão total. De 1.000 metros abaixo da superfície, até o fundo do mar, nenhuma luz solar penetra na escuridão; e como a fotossíntese não pode ocorrer, também não há plantas. Os animais que vivem na zona abissal se alimentam de detritos chovendo de cima—ou uns dos outros. E às vezes eles fazem sua própria luz; certas espécies de peixes de alto mar e medusas têm células especiais produtoras de luz.

obviamente, os organismos que vivem nas aberturas do mar profundo não podem confiar no sol; em vez disso, muitos deles dependem dos produtos químicos que saem das aberturas—o processo que eles usam para criar alimentos é chamado quimiossíntese em vez de fotossíntese. Muito incrível, certo? Mas como podemos vê-los do ALVIN se está tão escuro lá em baixo?

dentro ALVIN

as condições dentro do ALVIN são muito apertadas. Três pessoas, geralmente dois cientistas e um piloto, mal conseguem se encaixar. Um mergulho total nesses bairros apertados pode durar de oito a dez horas. Visite o site do Deep Submergence Operations Group na Woods Hole Oceanographic Institution para saber mais sobre o ALVIN. Foto © Woods Hole Oceanographic Institution, Grupo De Operações De Submersão Profunda.

à medida que o ALVIN atinge o fundo do oceano, não há luz natural. Os pilotos traçam a posição do Submarino com equipamentos de navegação padrão e com mapas topográficos especiais (ou 3-D) que são feitos por sonar de varredura lateral. Para encontrar um site específico, os pilotos usam os mapas 3-D, mas eles também devem confiar em pistas visuais. O trabalho Visual é difícil porque eles só têm a luz do sub. Imagine procurar amostras de rocha em terra na escuridão total, com apenas uma lanterna-as coisas parecem de repente sair da escuridão, e é difícil ver o suficiente para encontrar o que você está procurando. Essas pessoas muitas vezes estão tentando encontrar uma única pequena sonda, apenas alguns metros de comprimento, ou um local específico que visitaram antes. Fale sobre uma agulha em um palheiro! Portanto, é muito útil ter um piloto que conheça bem a área; é um pouco como quando você caminha-você olha para o mapa, mas mesmo o melhor mapa não mostra as árvores individuais que você reconhece ao se familiarizar com um lugar específico.

para ver o que está ao redor do submarino, os pilotos da ALVIN usam os holofotes do lado de fora do submarino e as câmeras de vídeo montadas na frente do submarino para ver o que está ao seu redor. Há também uma pequena vigia para uma vista direta do exterior. As luzes do submarino penetram cerca de 30 pés na escuridão. As câmeras de vídeo gravam constantemente o que entra em exibição, e as fitas são posteriormente reproduzidas a bordo do navio para documentar os principais eventos do mergulho. Toda a eletrônica funciona com baterias e não há amarração conectando o submarino ao navio de pesquisa 2.250 metros (mais de uma milha) acima dele. Em outras palavras, o ALVIN—com pesquisadores e equipe dentro—está totalmente por conta própria assim que é lançado. Sozinho no escuro!

mas eu não tenho medo do escuro; eu adoraria a chance de descer para as aberturas dentro I. Em breve estaremos desenhando canudos para ver qual professor de REVEL tem essa oportunidade única na vida—espero que seja eu!

seu verdadeiramente alto acima da zona afótica,
Pat

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