Pinta di Dimensioni Lucertole Intrappolata nell’Ambra Dare Indizi per la Vita Di 100 Milioni di Anni Fa

Quasi 100 milioni di anni fa, le foreste tropicali di metà periodo Cretaceo erano hopping—bestie alate comandato il cielo, i grandi rettili spavaldamente a terra e gli insetti ronzavano intorno la fioritura delle piante che sono state appena iniziando a fiorire. Eppure fino ad ora, si sapeva poco delle piccole lucertole tropicali, le cui fragili ossa scomparvero rapidamente quando sepolte nei pavimenti umidi della foresta.

Ora, gli scienziati spulciando tra le collezioni dei musei hanno descritto una dozzina di questi rettili di dimensioni ridotte tutti sepolti nell’ambra. Le sfortunate lucertole furono catturate nella resina appiccicosa di antiche conifere e rimasero sospese fino ai giorni nostri—diverse in condizioni squisite con artigli, ossa, denti, puntali e persino squame intatte. Questi spettacolari fossili danno agli scienziati una sbirciatina nella vita dei minuscoli abitanti della metà del Cretaceo.

I fossili sono stati effettivamente scoperti decenni fa in una miniera birmana, ma sono rimasti in collezioni private fino a quando non sono stati recentemente resi disponibili per lo studio attraverso l’American Museum of Natural History, che ha dato agli scienziati l’accesso. Utilizzando gli scanner CT per l’immagine dei fossili, i ricercatori potrebbero “sezionare digitalmente” le lucertole senza danneggiare le gocce d’ambra, afferma lo studente post-dottorato Edward Stanley, coautore del nuovo documento.

Cosa hanno trovato? “Una bella infarinatura di diversità”, dice.

Il set comprende creature simili ai moderni gechi e camaleonti, oltre a una serie di specie che sfoggiano un mash-up di caratteristiche di entrambi i parenti di rettili antichi e moderni, secondo lo studio pubblicato venerdì su Science Advances. Questi animali aiutano a riempire la storia evolutiva irregolare delle lucertole di dimensioni ridotte.

“Questo variegato assemblaggio di lucertole dimostra che ai tempi i tropici erano adatti alle lucertole come lo sono oggi”, dice Stanley.

Ambra ha spesso bizzarre fantasie di conservazione, dice de Queiroz. Questa lucertola è solo un’ombra della creatura originale senza scheletro o altre interiora rimanenti. (Foto per gentile concessione di David Grimaldi)

Questo antico parente camaleonte è il più antico trovato fino ad oggi, battendo il precedente detentore del titolo di circa 80 milioni di anni. (Foto per gentile concessione di David Grimaldi)

La stampa 3D dei fossili consente ai ricercatori di studiarli senza rischiare di danneggiare gli originali. Possono anche ingrandire i fossili stampati per dare un’occhiata ai minimi dettagli. (foto di Kristen Grace, per gentile concessione del Museo di Storia Naturale della Florida )

Questa stampa 3D del primo geco intrappolato nell’ambra offre una visione molto più chiara della notevole conservazione della lucertola – fino ai suoi denti. (foto di Kristen Grace, per gentile concessione del Museo di Storia Naturale della Florida)

Questa scansione micro-CT del più antico camaleonte fossile noto mostra l’osso ioide evidenziato in blu, il che indica che la lucertola aveva una lingua proiettile come camaleonti moderni. (Immagine di Edward Stanley, per gentile concessione del Museo di Storia Naturale della Florida )

Tale ampia variazione non è necessariamente inaspettata, afferma Kevin de Queiroz, curatore della collezione di rettili e anfibi presso il Museo Nazionale di Storia Naturale dello Smithsonian. “C’è una discreta quantità di diversità nei tropici ora”, dice. “Quindi non è troppo sorprendente che siano stati diversi in passato.”

Anche così, catturare questa diversità nella documentazione fossile è meno comune, dice de Queiroz. La documentazione fossile è fortemente polarizzata sui grandi animali che vivono in ambienti particolari che possono preservare le creature dopo la loro morte, come i deserti o i letti dei fiumi. Il clima umido e caldo dei tropici raramente conserva fossili piccoli e delicati, a meno che le sfortunate creature non rimangano intrappolate nella resina degli alberi. Questo antico gruppo dipinge quindi un quadro molto più completo dei minuscoli rettili del Cretaceo medio di quanto gli scienziati abbiano visto prima.

Uno dei rettili, un piccolo parente del camaleonte, è il più antico rappresentante scoperto di quella stirpe, battendo il precedente detentore del titolo di quasi 80 milioni di anni.

I parenti più stretti dei camaleonti sono gli agamidae, un gruppo che comprende le lucertole drago barbute. Sulla base di prove genetiche, si pensava che i camaleonti si fossero separati da questi parenti intorno alla metà del Cretaceo, ma le prove fossili di questo periodo erano mancate fino ad ora.

I fossili aiutano anche a risolvere quando sono apparsi molti dei tratti dei rettili moderni. Il piccolo fossile simile a un camaleonte mostra lo sviluppo precoce delle lingue balistiche delle lucertole-evidenziato dalla presenza di un grande osso che supporta l’arma appiccicosa del camaleonte moderno, dice Stanley. Ma il fossile non aveva le dita dei piedi fuse artiglio-come specializzati camaleonti moderni usano per appendere rami. Allo stesso modo, uno dei parenti dei gechi ha conservato i puntali con i disegni moderni già presenti.

“In realtà abbiamo una rappresentazione davvero buona di ciò che abbiamo oggi”, dice Stanley, ” 100 milioni di anni fa.”

Nota del Redattore 3/14/2016: Questo articolo è stato aggiornato per riflettere sul fatto che i fossili non sono stati effettivamente donati al museo, ma sono ancora conservati in collezioni private. In una e-mail, tuttavia, il museo ha notato che un collezionista privato ha recentemente offerto di donare diversi esemplari. Inoltre, il geco ben conservato è in prestito a lungo termine e si aspettano che “sarà sicuramente depositato in un importante museo di storia naturale, probabilmente l’AMNH.”

Un breve filmato esplora le scansioni 3D di alcune lucertole del Cretaceo medio trovate intrappolate nell’ambra. (per gentile concessione di Daza et al., La scienza avanza)

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