Râle à clapet à pieds légers

Rallus longirostris levipes

Statut En voie de disparition
Listé Octobre 13, 1970
Famille Rallidae (Râles, Gallinules, Foulques)
Description Oiseau des marais ressemblant à un henrique au bec long et légèrement courbé vers le bas.
Habitat Marais salants côtiers.
Nourriture Insectes, petits poissons, escargots, matières végétales.
Reproduction Couvée de quatre à huit œufs.
Menaces Perte de terres humides.
Aire de répartition Californie; Mexique (Basse-Californie)

Description

Le râle à pattes légères est un oiseau des marais compact, ressemblant à une poule, avec un long bec légèrement incurvé vers le bas. Mesurant de 35 à 41 cm (14-16 po) de longueur, ce râle a une poitrine fauve, un dos gris-brun, des barres verticales sombres et blanches sur ses flancs et une tache blanche sous sa courte queue dressée.

Comportement

Le râle à pattes légères est une butineuse omnivore, se nourrissant d’escargots, de crustacés, d’insectes, de tad-polonais et de petits poissons, ainsi que de certaines matières végétales. Il réside généralement toute l’année dans son marais d’origine et est principalement sédentaire. Les râles à clapets nichent de la mi-mars à la mi-août, et la plupart des œufs sont pondus de début avril à début mai. La taille de la couvée varie de quatre à huit œufs, qui sont incubés pendant environ 23 jours. Les deux parents fréquentent le nid, qui est constamment incubé pendant la journée.

Après l’éclosion des poussins, les parents construisent deux nids de couvain ou plus à partir d’herbe à cordon séchée. Les deux parents s’occupent des petits; pendant que l’un se nourrit, l’autre couve les poussins. Après quelques jours, les poussins accompagnent les adultes lors de voyages de recherche de nourriture.

Habitat

Les râles à clapets nécessitent des marais d’eau salée ou saumâtre, avec une végétation adéquate pour la nidification, la recherche de nourriture et la couverture. Les nids sont construits sous des touffes de cornichons, souvent placés directement sur le sol ou dans des peuplements d’herbe à cordon légèrement au-dessus du niveau du sol.

Répartition

Lorsqu’il a été décrit à l’origine, le râle à pattes légères s’étendait largement dans les marais salants le long de la côte du Pacifique, du comté de Santa Barbara, en Californie, à la baie de San Quintín, en Basse-Californie, au Mexique. Certains ornithologues, remettant en question l’identification des oiseaux à l’extrémité inférieure de l’aire de répartition, placent la limite sud à Ensenada, en Basse-Californie. Dans cette aire de répartition, la plupart des marais salants le long de la côte abritaient autrefois des populations reproductrices de râles à pattes légères.

En 1990, des râles à pattes légères ont été trouvés dans 21 marais de Californie et au moins deux en Basse-Californie. Près de 90% de la population américaine n’habite que six marais. La plus grande concentration de rails se trouve à Upper Newport Bay dans le comté d’Orange. La réserve écologique de Kendall-Frost et le marais de Tijuana dans le comté de San Diego, la baie d’Anaheim dans le comté d’Orange et le marais de Goleta dans le comté de Santa Barbara sont d’autres endroits où les populations de râles sont importantes. Au début des années 1970, la population de râles à pattes légères de Californie était estimée à 500-700 couples. En 1986, on estimait que seuls 143 couples survivaient dans l’État.

Menaces

Le principal facteur du déclin du râle à pattes légères a été la destruction ou la dégradation de son habitat dans les marais salants. Le dragage et le remplissage des marais se sont poursuivis tout le long de la côte californienne, en particulier autour de San Diego, de Mission Bay et de la région de Los Angeles-Long Beach. Dans le sud de la Californie, il ne reste qu’environ 25% des terres humides qui existaient en 1900. Dans les terres humides restantes, divers phénomènes naturels menacent la population de râles survivante. Des tempêtes violentes et un ruissellement excessif peuvent gravement endommager la communauté des marais. La végétation de nidification peut être arrachée ou emmêlée de sorte qu’elle est inutilisable, et les nids sont souvent perdus à des marées supérieures à la normale. Comme la plupart des nids sont construits sur le sol ou à proximité du sol, la prédation a contribué au déclin.

Conservation et rétablissement

Depuis 1979, plusieurs marais ont été restaurés et plusieurs autres zones de marais ont été protégées, notamment la baie d’Anaheim et la baie d’Upper Newport dans le comté d’Orange; Goleta Slough dans le comté de Santa Barbara; et la Réserve marine de South Bay, le marais de Tijuana et la réserve écologique Kendall-Frost dans le comté de San Diego. Une technique de récupération qui a bien fonctionné est la fourniture de plates-formes de nidification artificielles. Conçues pour flotter de haut en bas avec les marées, les plates-formes du Refuge faunique national d’Anaheim Bay ont été largement utilisées pendant les saisons de reproduction de 1986 et 1987. Des plates-formes similaires ont ensuite été construites à Point Magu, Carpenteria Marsh et dans la réserve écologique de Kendall-Frost.

Contact

États-Unis Fish and Wildlife Service
Bureau régional, Division des espèces en voie de disparition
Eastside Federal Complex
911 N.E. 11th Ave.
Portland, Oregon 97232-4181
Téléphone: (503) 231-6121
http://pacific.fws.gov/

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