Marguerite Perey

Sous la direction de Marie Curie à l’Institut du Radium, Perey apprend à isoler et à purifier les éléments radioactifs, en se concentrant sur l’élément chimique actinium (découvert dans le laboratoire de Curie en 1899 par le chimiste André-Louis Debierne). Perey a passé une décennie à tamiser l’actinium de tous les autres composants du minerai d’uranium, que Curie a ensuite utilisé dans son étude de la désintégration de l’élément. Marie Curie mourut d’anémie aplasique seulement cinq ans après que Perey eut commencé à travailler avec elle, mais Perey et Debierne continuèrent leurs recherches sur l’actinium et Perey fut promu radiochimiste.

En 1935, Perey a lu un article de scientifiques américains affirmant avoir découvert un type de rayonnement appelé particules bêta émises par l’actinium et était sceptique car l’énergie rapportée des particules bêta ne semblait pas correspondre à l’actinium. Elle a décidé d’enquêter par elle-même, théorisant que l’actinium se désintégrait en un autre élément (un atome fille) et que les particules bêta observées provenaient en fait de cet atome fille. Elle l’a confirmé en isolant de l’actinium extrêmement pur et en étudiant très rapidement son rayonnement; elle a détecté une petite quantité de rayonnement alpha, un type de rayonnement qui implique la perte de protons et modifie donc l’identité d’un atome. La perte d’une particule alpha (composée de 2 protons et de 2 neutrons) transformerait l’actinium (élément 89, avec 89 protons) en l’élément 87 théorisé mais jamais vu auparavant. Perey a nommé l’élément francium, d’après son pays d’origine, et il a rejoint les autres métaux alcalins dans le groupe 1 du tableau périodique des éléments.

Perey a reçu une bourse pour étudier à la Sorbonne, mais comme elle n’avait pas de licence, la Sorbonne lui a demandé de suivre des cours et d’obtenir l’équivalent d’une licence pour remplir les exigences de leur programme de doctorat avant de pouvoir obtenir son doctorat. Elle est diplômée de la Sorbonne en 1946 avec un doctorat de physique. Après avoir obtenu son doctorat, Perey est retournée à l’Institut du Radium en tant que scientifique principale et y a travaillé jusqu’en 1949.

Perey est nommée à la tête du département de chimie nucléaire de l’Université de Strasbourg en 1949, où elle développe le programme de radiochimie et de chimie nucléaire de l’université et poursuit ses travaux sur le francium. Elle a fondé un laboratoire qui, en 1958, est devenu le Laboratoire de Chimie Nucléaire du Centre de Recherche Nucléaire, dont elle a été directrice. Elle a également été membre de la Commission des poids atomiques de 1950 à 1963.

En raison de son travail avec francium, Perey a été nominée cinq fois pour un prix Nobel, mais elle ne l’a jamais reçu.

Ironiquement, Perey espérait que le francium aiderait à diagnostiquer le cancer, mais en fait, il était lui-même cancérigène, et Perey a développé un cancer des os qui l’a finalement tuée. Perey est décédé le 13 mai 1975 (65 ans). Elle est créditée d’avoir défendu de meilleures mesures de sécurité pour les scientifiques travaillant avec les radiations.

Les archives de Perey avec des documents datant de 1929 à 1975 ont été laissées à l’Université de Strasbourg. Ils comprennent des cahiers de laboratoire, du matériel de cours de son travail en tant que professeur de chimie nucléaire, des articles de sa direction de laboratoire et des publications. Tous les documents sont actuellement conservés aux Archives départementales du Bas-Rhin.

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