LEÇONS DE VIE

Ryan Dixon 16 février 2018, 10h05

Petite-fille de la première olympienne noire du Canada, sœur d’une vedette des Jeux d’été et d’une icône de la piste à part entière, Valerie Jerome met toujours son expérience durement acquise à profit en classe.

Tout au long du Mois de l’histoire des Noirs, Sportsnet publiera des reportages hebdomadaires examinant le lien entre le sport et les communautés noires au Canada et célébrant la vie et les réalisations des athlètes, entraîneurs et cadres noirs. Découvrez plus d’histoires à sportsnet.ca/blackhistory .

Le premier jour dans une nouvelle école comporte un malaise inhérent. En 1951, pour Valerie Jerome et ses frères et sœurs, cette dynamique était imprégnée d’éléments beaucoup plus sinistres. Le père de Jérôme, Harry Vincent Jerome, travaillait comme portier pour les chemins de fer nationaux du Canada — l’une des meilleures options parmi les possibilités d’emploi limitées pour les hommes noirs à l’époque. Lorsque Harry Vincent a été transféré de Winnipeg à la côte ouest, cela signifiait que la jeune Valérie commencerait la 2e année à l’école Ridgeway Elementary de North Vancouver. Harry Vincent — dont le travail l’a éloigné de la maison pour des morceaux à la fois – avait déménagé la famille dans ce quartier croyant que ce serait l’une des options les plus sûres de la ville. Pourtant, la transition a été tout sauf transparente. ” Les gens de notre rue ont signé une pétition pour nous empêcher d’emménager chez nous “, explique Valérie.

Après l’échec de la tentative officielle de barrer les Jéromes, les habitants ont cherché des instruments de combat plus rudimentaires. Lorsque les enfants Jerome sont arrivés pour leur première journée à Ridgeway, ils ont été accueillis par un mur blanc composé de centaines d’étudiants qui les ont bombardés de pierres. ” Je m’en souviens encore si clairement “, dit Jérôme, aujourd’hui âgé de 73 ans. “Cela ne m’a jamais, jamais quitté.”

Jérôme n’a pas manqué d’expériences brûlantes dans la vie. À 16 ans, elle est olympienne aux Jeux de Rome en 1960 aux côtés de son frère Harry, les deux — plus ou moins involontairement — suivant les traces de leur grand-père maternel, John ‘Army’ Howard, le premier olympien noir du Canada. L’athlétisme offrait un espace joyeux que Valérie ne pouvait pas toujours trouver chez elle. Sa mère, Elsie, n’a jamais parlé — encore moins vantée — des réalisations de son père olympien. Elle a cependant suggéré qu’une adolescente Valérie devienne autonome en vendant son corps dans la rue. Sa proximité avec Harry a soutenu Valerie à travers un certain nombre d’événements de la vie éprouvants et 35 ans après son décès soudain, elle tire toujours de la force du lien qu’ils partageaient.

Tout ce que fait Jérôme ne nécessite pas de transport. Mais en tant que personne âgée célibataire en déplacement, le centre-ville de Vancouver — avec des bus qui circulent — est un endroit idéal pour vivre. L’athlétisme a longtemps éveillé l’amour du mouvement et, aujourd’hui, elle est membre du conseil d’administration de quelques compagnies de danse. Bien qu’elle ait arrêté de faire du jogging il y a quelques années, Jérôme va toujours au gymnase. C’est une lectrice vorace, elle appartient à un club de lecture et prend des cours de piano. Le lundi, elle garde un petit garçon nommé Gabriel, le fils d’amis qui ont déménagé de France au Canada. À l’heure actuelle, son calendrier déjà rempli est un peu plus occupé alors qu’elle commence à parler avec des étudiants pendant le Mois de l’histoire des Noirs.

Première famille de Fast

Valérie a couru le 100 m et le 4×100 m aux Jeux olympiques de 1960 alors qu’elle n’avait que 16 ans. Harry a été sept fois détenteur du record du monde et a remporté la médaille de bronze du 100 m aux Jeux de 1964 à Tokyo.

Avec près de quatre décennies d’expérience dans l’enseignement des enfants de la 3e à la 7e année à son actif, Jérôme est très à l’aise en classe. Ce qui la rend un peu troublée, cependant, c’est d’envisager les divisions raciales et de genre en 2018. Au cours de la dernière décennie, elle a été harcelée par des hommes dans un bus de ville. Leurs commentaires vulgaires et sexuels n’ont rencontré aucune résistance de la part des autres passagers ou du conducteur. Il n’est pas rare non plus que Jérôme, lorsqu’elle se promène dans certains magasins, soit frappé de questions condescendantes quant à savoir si elle est dans le mauvais magasin. Elle surveille de près la façon dont les Musulmans, les Autochtones et les autres minorités sont traités et son point de vue est que de plus en plus de Canadiens doivent cesser de penser que la tension raciale est un problème américain et commencer à faire des choses pour en faire un pays plus inclusif. “C’est parfois nuancé”, dit-elle à propos de la discrimination, “et c’est triste à dire, parfois ce n’est pas trop nuancé: c’est juste devant les visages des gens.”

Il n’y avait certainement rien de subtil dans ce que Jérôme affrontait dans la cour d’école il y a près de 70 ans. Après la lapidation, les enfants Jerome sont restés à la maison pendant la majeure partie de la semaine jusqu’à ce que Harry Vincent revienne du travail et les accompagne directement dans l’école. Alors que Valérie et ses frères et sœurs sont devenus des étudiants de Ridgeway, son rituel quotidien était angoissant. “Je m’asseyais à la maison et je bâillonnais ma bouillie”, dit-elle. ” Et finalement, après avoir entendu la cloche sonner et que j’ai su que les enfants étaient dans leurs salles de classe, je courais dans la rue, vomissais dans les toilettes — et en 2e et 3e années comme ça.”

” Harry pourrait faire la une du Vancouver Sun pour avoir établi un record du monde à l’Empire Stadium, mais il ne pouvait toujours pas louer d’appartement.”

Alors que l’angoisse couvait chez Valérie, Harry canalisait l’hostilité en carburant. Il était actif dans une variété de sports d’équipe et lorsqu’un camarade de classe malavisé lui a dit que glisser en deuxième base était facile par rapport au sprint, Harry a dépoussiéré l’enfant lors d’une course et a immédiatement découvert une appréciation pour l’athlétisme. Bien que Valérie ait commencé à courir au collège avant que son frère ne le découvre en tant que lycéen, c’est Harry qui s’est lancé de plein fouet dans la nouvelle entreprise. Il a harcelé sa sœur timide pour qu’elle rejoigne les Optimist Striders de Vancouver avec lui et, après avoir obtenu cinq meilleurs résultats lors de la première rencontre inter-clubs à laquelle elle a assisté, Valérie savait qu’elle avait puisé dans quelque chose de précieux. “Le club d’athlétisme vient de changer complètement nos vies”, dit-elle. ” Nous avons adoré ce groupe de personnes avec qui nous nous sommes entraînés. Je n’ai jamais voulu quitter la pratique.”

Au-delà de la camaraderie, l’athlétisme a également modifié les termes qui dictaient auparavant l’interaction de Valérie avec le monde. Tout à coup, la façon dont elle a été jugée devait faire des éléments contrôlables, comme à quelle distance dans la fosse de saut en longueur elle pouvait se lancer ou à quelle vitesse elle pouvait passer la ligne d’arrivée. “Votre valeur a été mesurée là-dessus”, dit-elle. “C’était juste une belle métrique autre que la couleur de votre peau.”

Les chiffres publiés par Valerie et Harry ont raconté une histoire impressionnante. La première n’avait que 15 ans lorsqu’elle a participé au saut en longueur, au saut en hauteur, au 60 m, au 100 m. et relais 4×100 m pour le Canada aux Jeux panaméricains de 1959 à Chicago. L’année suivante, elle se tenait sur une piste olympique à Rome, courant à la fois sur 100 m et sur le relais 4×100 m. Harry, quant à lui, s’est imposé comme l’un des hommes les plus flottants de la Terre. À 18 ans, il a battu un record canadien vieux de 31 ans au sprint de 220 verges précédemment détenu par le légendaire olympien et compatriote occidental Percy Williams. En 1960, il égale le record du monde du 100 m avec un temps de 10 secondes à plat. Trois fois olympien, Harry a remporté le bronze au 100 m. aux Jeux de Tokyo en 1964, il établit de nouvelles marques mondiales sur 100 yards et 60 yards en salle avant la fin de sa carrière en 1968.

Les réalisations ont reçu des éloges de tous les coins de la société, mais le soutien n’était pas inconditionnel. Harry a lutté contre des blessures débilitantes au début des années 1960, notamment une déchirure des ischio-jambiers à Rome et une grave blessure musculaire à la cuisse en 62 qui menaçait de mettre entièrement sa carrière au sol. Des factions importantes d’une presse et d’un public antipathiques l’ont qualifié de démissionnaire. Quand il a reculé devant cette attention négative, il a été surnommé distant. Même dans les bons moments, il y avait toujours des rappels que, tout comme les voies peintes marquaient sa place sur la piste, des barrières étaient en place qui limitaient sa liberté dans la vie. ” Pour les Vancouvérois, nous n’étions encore que des Noirs “, explique Valerie. “Harry pourrait faire la une du Vancouver Sun pour avoir établi un record du monde à l’Empire Stadium, mais il ne pouvait toujours pas louer d’appartement. Il semble que nous ayons toujours eu besoin que les Blancs aillent nous trouver des maisons.”

Deux fois plus bon

Harry, vu ici dans le dossard No. 56, qui a remporté le bronze à Tokyo, a été salué pour ses réalisations sportives, mais a également subi des critiques et des examens injustes au cours de sa carrière.

Les réalités dures et sombres d’un monde injuste ont sûrement contribué à façonner les autres membres de la famille de Valérie. Après avoir couru le 100 m, le 200 m et le 4 × 100 m pour le Canada aux Jeux de Stockholm en 1912, Army Howard a combattu pour son pays pendant la Première Guerre mondiale. À l’étranger, il a rencontré une anglaise blanche nommée Edith Lipscomb et les deux se sont finalement installés au Manitoba, où Army est allé travailler comme portier et a rencontré Harry Vincent. Après la mort de l’Armée en 1938, Harry Vincent a parcouru plus de 300 km au nord-ouest de Winnipeg jusqu’à la ville de Dauphin pour s’occuper des enfants de l’Armée. Army et Edith avaient divorcé plus tôt dans la décennie et le nouveau mari blanc d’Edith voulait peu de choses à voir avec les trois enfants biraciaux de sa femme. Harry Vincent a fini par épouser la beaucoup plus jeune Elsie.

Elsie était à la fin de son adolescence lorsqu’elle a rencontré son futur mari et elle a passé une grande partie de sa vingtaine à avoir des enfants, à commencer par Harry en 1940 et ensuite par Carolyn, Valerie, Barton et Louise. Quand Harry Vincent était à la maison, une mesure de paix et de réconfort l’accompagnait. Quand il était parti, le toit s’est effondré sous le règne atroce d’Elsie. “Ce n’était pas une personne heureuse”, dit Valérie à propos de sa mère.

Pour cette raison, Valerie croit qu’Elsie cherchait peut-être juste une chose horrible à dire la nuit où elle a suggéré à sa fille de se prostituer. Valérie avait passé la journée à sangloter sur une déchirure aux ischio-jambiers qu’elle craignait de torpiller sa carrière et il est possible qu’Elsie ait voulu aggraver la blessure et renforcer le fait que Valérie pourrait maintenant être aussi misérable que sa mère. Quoi qu’il en soit, quelque chose devait changer. Valerie s’est faufilée hors de la maison à 23 h 30 cette nuit—là et a fini par passer les deux dernières années du lycée dans des foyers d’accueil, d’abord avec le Dr Harry Cannon — qui était président du club d’athlétisme – puis avec Jim et Shelia Thompson.

” J’ai toujours ce grand sentiment de vouloir redonner une partie de la générosité qui m’a été si librement donnée dans le contexte du sport.”

En 1962, Jerome a rencontré Ron Parker, un homme blanc qui était un autre athlète des Optimist Striders, et les deux se sont mariés en 1964. L’une de ses dernières incursions majeures en athlétisme a eu lieu lors des Jeux du Commonwealth de 1966 à Kingston, en Jamaïque. Avant l’événement, les compétitrices ont été soumises à la forme la plus grossière de test de genre que l’on puisse imaginer. À leur arrivée dans leurs dortoirs, on leur a demandé de se déshabiller, de s’envelopper dans une serviette de plage et de faire la queue dans une file qui s’étendait à travers le campus de l’Université des Antilles. “Nous étions dans cette file pendant plusieurs heures pendant que chaque femme entrait individuellement dans une pièce, s’asseyait sur une chaise devant trois médecins qui ouvraient les jambes”, dit-elle. “On a regardé notre entrejambe, puis tu as fermé tes jambes et tu es parti.

” C’était extrêmement dégradant ; on ne pouvait jamais l’oublier.”

Ce souvenir horrible perdure, mais il y a aussi eu de nombreuses expériences et relations enrichissantes que Valérie a forgées sur la piste. L’athlétisme est resté une partie de sa vie longtemps après avoir raccroché ses crampons et elle a travaillé comme officielle lors de nombreuses compétitions, y compris en tant que juge en chef des sauts longs et triples aux Jeux olympiques de Montréal en 1976. “J’ai toujours ce grand sentiment de vouloir redonner une partie de la générosité qui m’a été si librement donnée dans le contexte du sport”, dit-elle.

Harry ressentait la même envie. Récipiendaire de l’Ordre du Canada en 1971, il a travaillé comme professeur d’éducation physique et a participé à plusieurs programmes nationaux et régionaux visant à autonomiser les jeunes par le sport. Harry a subi une crise en 1981 et lorsqu’une seconde s’est produite 15 mois plus tard, il a été hospitalisé. Il a quitté l’établissement alors que les médecins effectuaient encore des tests neurologiques parce qu’il voulait désespérément assister aux funérailles de Percy Williams, le double médaillé d’or des Jeux de 1928. Quatre jours après le service, le déc. 7, 1982, Harry a subi une crise qui s’est avérée fatale alors qu’il roulait en tant que passager dans une voiture. Il n’avait que 42 ans.

‘ Be Tough’

Jérôme a perdu son frère jeune, mais sa mémoire lui donne encore de la force. Une statue en bronze de Harry en plein vol est un incontournable du parc Stanley de Vancouver, où elle inspire le public.

Son absence est toujours ressentie par Valérie, et sa voix tremble légèrement lorsqu’elle parle de la nature inébranlable du soutien de son frère. C’était là dans de bons moments comme leurs beaux jours sur la piste et la naissance de son fils, Stuart, et c’était un pilier sur lequel elle s’appuyait pendant une enfance difficile et à la fin de son mariage de 13 ans avec Ron.

L’amour entre les frères et sœurs était explicite, même s’il n’était pas dit. ” Il me serrait dans ses bras, puis il me donnait ce petit coup de poing sur l’épaule et me disait : ” Sois dur ” “, raconte Valérie.

Être fort est parfois beaucoup à demander, mais s’engager activement dans le monde qui vous entoure est souvent un antidote efficace à la tristesse. À la suite de la mort de Harry, Valerie a aidé à créer la Société commémorative Harry Jerome et une statue en bronze de lui en plein vol est un aliment de base du parc Stanley de Vancouver. Elle a également appris plus sur son grand-père, l’armée, au cours de la dernière décennie qu’elle ne l’avait fait de toute sa vie. L’espace vert et l’environnement en général sont devenus une préoccupation pour Valerie via Stuart, qui a été chef du Parti vert de la Colombie-Britannique de 1993 à 2000. Valérie s’est présentée aux élections avec les Verts lors de six élections aux niveaux fédéral, provincial et municipal, et ses élèves avaient une longueur d’avance sur la courbe en matière de santé de la planète. ” J’adorais mon travail “, dit Jérôme, qui était au tableau jusqu’en 2001. ” Je me sentais vraiment béni d’avoir trouvé une carrière dont j’avais tant de satisfaction.”

L’un des aspects qu’elle aimait le plus dans l’enseignement était d’essayer d’inculquer un sentiment de compassion aux enfants. Le Mois de l’histoire des Noirs offre à Jérôme une autre occasion de le faire non seulement en racontant l’histoire de sa famille, mais aussi celle d’une amie de toujours qui s’est tenue à ses côtés dans un moment décisif. En 1951, Annabelle MacKenzie était une camarade de classe de 2e année de Valérie. La famille d’Annabelle — y compris sa mère, Muriel, et son frère, Ken — était la seule famille à ne pas signer la pétition pour garder les Jeromes hors du quartier. Lorsque Harry Vincent a ramené ses enfants à Ridgeway Elementary quelques jours seulement après avoir été la cible de rochers, Annabelle — cheveux roux et lunettes épaisses — s’est tenue à côté de Valérie lors d’une réunion avec le directeur, tout comme Ken avec son camarade de classe Harry.

C’est un conte que Valérie a partagé lors de ses voyages de retour à Ridgeway, où elle peut toujours emmener des étudiants à la fenêtre et pointer vers la maison dont les gens ont essayé de lui interdire.

” Je dirais aux enfants : ” Osez être une Annabelle ” “, dit-elle. “Faire. Fais quelque chose.”

Crédits photos

John Lehmann / Globe and Mail; Jochen H. Il s’agit de l’un des plus importants sites de production de l’histoire de la Chine et de l’histoire de la Chine.


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