Lézards de New York: Le Scinque à Cinq lignes

 scinque à cinq lignes fourni par DEC

 cinq scinques lignés fournis par DEC

Le nord-Est abrite des dizaines d’espèces de mammifères, des centaines de variétés d’oiseaux et des dizaines de milliers d’insectes différents, mais peu de lézards. C’est l’histoire du scinque à cinq lignes.

Bien que j’aime les reptiles et que je les cherche souvent, je n’ai jamais vu de scinque. À moins que vous ne soyez chanceux, déterminé, ou un grimpeur – ou une combinaison des trois – je parie que vous n’avez pas non plus, du moins pas dans notre col des bois.

Ces lézards à écailles brillantes mesurent de 5 à 8 1/2 pouces de long et sont les plus actifs d’avril à début octobre. Les juvéniles et les femelles adultes sont reconnaissables aux cinq bandes de couleur crème sur toute la longueur de leur corps. Les jeunes scinques ont également une queue bleu électrique, qui devient grise en vieillissant. Les mâles plus âgés ne conservent que la moindre trace de leurs rayures éponymes, se transformant plutôt en un brun olive uniforme, bien qu’ils arborent des mentons rougeâtres pendant la saison de parade nuptiale printanière (ooh la la).

TOS_Skink

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Le scinque à cinq lignes mange principalement des insectes, notamment des grillons, des sauterelles et des coléoptères. Pour le plus grand plaisir d’un kayakiste du Vermont – qui a vu un scinque sauter de nénuphar en nénuphar avant de se lancer directement dans leur bateau, sans doute à la poursuite d’un repas –, ils mangent également des éphémères, des libellules et d’autres arthropodes friands d’eau douce.

Alors que les scinques sont répandus dans tout le Sud-Est, où ils peuvent être trouvés dans presque toutes les forêts, dans le nord-est, ils sont limités aux sommets rocheux, aux talus et aux corniches exposées, généralement près de grands plans d’eau. Ils n’existent pas du tout dans le New Hampshire, le Maine ou le Massachusetts, et toute la population connue de scinques du Vermont se trouve à seulement une poignée de sites dans deux villes, presque tous à moins d’un mille du lac Champlain. Dans le Connecticut, les scinques vivent dans quatre zones distinctes et déconnectées de la partie ouest de l’État, y compris des falaises surplombant la rivière Housatonic.

Vous êtes un peu plus susceptible de rencontrer un scinque à cinq lignes à New York, où il vit dans les hautes terres de l’Hudson, le long de la crête Taconique et dans les zones montagneuses près du lac George et sur la rive ouest du lac Champlain. Fait remarquable, bien que le sud-ouest de la Nouvelle-Angleterre soit généralement considéré comme la limite nord de leur aire de répartition, ils sont également présents en Ontario.

Comment une créature si banale dans les forêts du Texas à la Virginie peut-elle être si rare au nord de New York ? La réponse, bien sûr, réside dans le froid des hivers de la Nouvelle-Angleterre et dans le temps nécessaire à la croissance et à l’incubation des œufs lorsque, comme tous les reptiles, la température corporelle des scinques reflète celle de leur environnement. Les talus orientés au sud fonctionnent comme des panneaux solaires, absorbant et retenant suffisamment de chaleur pour accorder une “extension thermique” de deux semaines chaque printemps et chaque automne. Ils fournissent également des crevasses profondes dans lesquelles attendre l’hiver.

La hausse des températures associée au changement climatique pourrait-elle inciter les scinques à se déplacer au-delà de ces repaires rocheux? Jim Andrews, directeur du projet d’atlas amphibien des Reptiles du Vermont &, ne le pense pas. Au Vermont, les pentes de talus où persistent les scinques sont en grande partie délimitées par des champs agricoles, qui représentent une barrière importante au mouvement pour une espèce qui a besoin de roches gorgées de soleil et de coins et recoins protecteurs pour survivre.

Andrews offre cependant une idée de la façon dont les scinques pourraient coloniser de nouvelles zones dans un monde qui se réchauffe toujours, et cela implique une pellicule rétractable, une randonnée de longue distance et des températures si élevées que les lézards n’ont plus besoin du refuge thermique fourni par des microhabitats plus chauds que n’importe où ailleurs dans l’État.

Laissez-moi vous expliquer. À l’occasion, Andrews reçoit des rapports de scinques à cinq lignes trouvés en dehors de leur aire de répartition habituelle. Ils sont presque toujours près des mises à l’eau, bien que deux proviennent de sites situés le long du sentier des Appalaches. Apparemment, les scinques se rangent parfois dans des bateaux ou des véhicules récréatifs enveloppés sous film rétractable pour les voyages ou le stockage hivernal et venant du Sud, où cette espèce est beaucoup plus commune.

Le film rétractable est important, car il fournit une couche supplémentaire de chaleur et de protection pour le voyage inter-États. Le long de l’AT, on ne peut qu’imaginer que les scinques se sont attelés, peut-être même sous forme d’œufs, dans le sac à dos d’un randonneur traversant le nord.

Jusqu’à présent, toutes ces observations concernaient des lézards individuels – et non des populations reproductrices – et il est peu probable qu’aucun d’entre eux ait survécu à son premier hiver sans une pente rocheuse exposée au sud pour appeler chez lui. Dans cinquante ans, quand le changement climatique aura tempéré la morsure de l’hiver, cela sera-t-il encore vrai?

Brett Amy Thelen est directeur scientifique au Harris Center for Conservation Education à Hancock, New Hampshire (www.harriscenter.org ). L’illustration de cette colonne a été dessinée par Adelaide Murphy Tyrol. L’histoire extérieure est attribuée et éditée par le magazine Northern Woodlands et parrainée par le Wellborn Ecology Fund de la Fondation caritative du New Hampshire. Illustration du scinque à cinq lignes fournie par DEC.

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