Des Lézards de la taille d’une Pinte Piégés dans l’Ambre Donnent des Indices sur la Vie Il y a 100 Millions d’années

Il y a près de 100 millions d’années, les forêts tropicales du Crétacé moyen étaient des sautillements – des bêtes à ailes contrôlaient le ciel, de grands reptiles se baladaient sur la terre et des insectes bourdonnaient autour des plantes à fleurs qui commençaient tout juste à fleurir. Pourtant, jusqu’à présent, on savait peu de choses sur les petits lézards tropicaux, dont les os fragiles disparaissaient rapidement lorsqu’ils étaient enterrés dans le sol humide de la forêt.

Maintenant, des scientifiques passant au crible les collections du musée ont décrit une douzaine de ces reptiles de la taille d’une pinte, tous ensevelis dans de l’ambre. Les lézards infortunés ont été pris dans la résine collante d’anciens conifères et sont restés suspendus jusqu’à nos jours — plusieurs dans un état exquis avec des griffes, des os, des dents, des coussinets d’orteil et même des écailles intactes. Ces fossiles spectaculaires donnent aux scientifiques un aperçu de la vie des petits habitants du Crétacé moyen.

Les fossiles ont en fait été découverts il y a des décennies dans une mine birmane, mais sont restés dans des collections privées jusqu’à ce qu’ils soient récemment mis à disposition pour étude par l’intermédiaire du Musée américain d’histoire naturelle, qui a donné accès aux scientifiques. En utilisant des scanners CT pour imager les fossiles, les chercheurs pourraient “disséquer numériquement” les lézards sans nuire aux gouttelettes d’ambre, explique Edward Stanley, étudiant postdoctoral, co-auteur du nouvel article.

Qu’ont-ils trouvé ? “Une belle poignée de diversité”, dit-il.

L’ensemble comprend des créatures similaires aux geckos et aux caméléons modernes, ainsi qu’une gamme d’espèces qui arborent un mélange de caractéristiques de parents de reptiles anciens et modernes, selon l’étude publiée vendredi dans Science Advances. Ces animaux aident à compléter l’histoire évolutive inégale des lézards de la taille d’une pinte.

“Cet assemblage diversifié de lézards montre qu’à l’époque, les tropiques étaient aussi favorables aux lézards qu’aujourd’hui”, explique Stanley.

L’ambre a souvent des modèles de conservation bizarres, explique de Queiroz. Ce lézard n’est qu’une ombre de la créature originale sans squelette ni autres entrailles restantes. (Photo gracieuseté de David Grimaldi)

Cet ancien parent caméléon est le plus ancien trouvé à ce jour, battant le précédent tenant du titre d’environ 80 millions d’années. (Photo gracieuseté de David Grimaldi)

L’impression 3D des fossiles permet aux chercheurs de les étudier sans risquer d’endommager les originaux. Ils peuvent également agrandir les fossiles imprimés pour avoir un aperçu des moindres détails. (photo de Kristen Grace, gracieuseté du Musée d’histoire naturelle de Floride )

Cette impression 3D des premiers gecko piégés dans l’ambre donne une vision beaucoup plus claire de la remarquable conservation du lézard — jusqu’à ses dents. (photo de Kristen Grace, gracieuseté du Musée d’histoire naturelle de Floride)

Cette micro-tomodensitométrie du plus ancien caméléon fossile connu montre l’os hyoïde surligné en bleu, ce qui indique que le lézard avait une langue de projectile comme les caméléons modernes. (Image d’Edward Stanley, avec l’aimable autorisation du Musée d’histoire naturelle de Floride )

Une telle variation n’est pas nécessairement inattendue, explique Kevin de Queiroz, conservateur de la collection de reptiles et d’amphibiens au Musée national d’histoire naturelle du Smithsonian. “Il y a une bonne quantité de diversité dans les tropiques maintenant”, dit-il. “Il n’est donc pas trop surprenant qu’ils aient été divers dans le passé.”

Malgré cela, la capture de cette diversité dans les archives fossiles est moins courante, explique de Queiroz. Les archives fossiles sont fortement biaisées pour les grands animaux vivant dans des environnements particuliers qui peuvent préserver des créatures après leur mort, comme les déserts ou les lits de rivières. Le climat humide et chaud des tropiques préserve rarement de petits fossiles délicats – à moins que les malheureuses créatures ne soient piégées dans la résine des arbres. Cet ancien groupe dresse donc un tableau beaucoup plus complet des reptiles du Crétacé moyen que les scientifiques ne l’ont vu auparavant.

L’un des reptiles, un bébé parent du caméléon de la taille d’un centime, est le plus ancien représentant découvert de cette lignée, devançant le précédent tenant du titre de près de 80 millions d’années.

Le parent le plus proche des caméléons est les agamidae — un groupe qui comprend les lézards-dragons barbus. Sur la base de preuves génétiques, on pensait que les caméléons se sont séparés de ces parents vers le milieu du Crétacé, mais les preuves fossiles de cette époque manquaient jusqu’à présent.

Les fossiles aident également à déterminer quand de nombreux traits de reptiles modernes sont apparus. Le petit fossile ressemblant à un caméléon montre le développement précoce des langues balistiques des lézards – en témoigne la présence d’un gros os qui soutient l’arme collante du caméléon moderne, explique Stanley. Mais le fossile n’avait pas les orteils fusionnés spécialisés en forme de griffes que les caméléons modernes utilisent pour s’accrocher aux branches. De même, l’un des parents du gecko a conservé des coussinets d’orteil avec les designs modernes déjà présents.

“Nous avons en fait une très bonne représentation de ce que nous avons aujourd’hui”, explique Stanley, “il y a 100 millions d’années.”

Note de la rédaction 14/03/2016: Cet article a été mis à jour pour refléter le fait que les fossiles n’ont pas été donnés au musée, mais sont toujours conservés dans des collections privées. Dans un e-mail, cependant, le musée a noté qu’un collectionneur privé a récemment offert de faire don de plusieurs spécimens. De plus, le gecko bien conservé est prêté à long terme et ils s’attendent à ce qu’il “soit définitivement déposé dans un grand musée d’histoire naturelle, probablement l’AMNH.”

Un court métrage explore les scans 3D de certains des lézards du Crétacé moyen trouvés piégés dans l’ambre. (avec l’aimable autorisation de Daza et coll., Progrès de la science)

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