LIFE LESSONS

Ryan Dixon 16 de febrero de 2018, 10: 05 AM

Nieta de la primera atleta olímpica negra de Canadá, hermana de una estrella de los Juegos de Verano y un icono de la pista por derecho propio, Valerie Jerome sigue poniendo en práctica la experiencia ganada con tanto esfuerzo en el aula.

A lo largo del Mes de la Historia de los Negros, Sportsnet lanzará funciones semanales que examinan la conexión del deporte con las comunidades negras en Canadá y celebran las vidas y los logros de los atletas, entrenadores y ejecutivos negros. Echa un vistazo a más historias en sportsnet.ca/blackhistory.

El primer día en una nueva escuela conlleva un malestar inherente. En 1951, para Valerie Jerome y sus hermanos, esa dinámica estaba impregnada de elementos mucho más siniestros. El padre de Jerome, Harry Vincent Jerome, trabajó como portero para Canadian National Railways, una de las mejores opciones entre las limitadas oportunidades de empleo para los hombres negros en ese momento. Cuando Harry Vincent fue transferido de Winnipeg a la costa oeste, significó que la joven Valerie comenzaría el grado 2 en la primaria Ridgeway de North Vancouver. Harry Vincent, cuyo trabajo lo llevó lejos de casa por trozos a la vez, había trasladado a la familia a ese vecindario creyendo que sería una de las opciones más seguras de la ciudad. Sin embargo, la transición fue todo menos perfecta. “La gente de nuestra calle firmó una petición para evitar que nos mudáramos a nuestra casa”, dice Valerie.

Después de que el intento oficial de bloquear a los Jeromés fracasara, los residentes buscaron instrumentos de batalla más rudimentarios. Cuando los niños Jerome llegaron para su primer día a Ridgeway, se encontraron con una pared blanca compuesta por cientos de estudiantes que los arrojaron con piedras. “Todavía puedo recordarlo con tanta claridad”, dice Jerome, que ahora tiene 73 años. “Eso nunca, nunca me ha abandonado.”

Jerome no ha tenido escasez de experiencias abrasadoras en la vida. A los 16 años, fue olímpica en los Juegos Olímpicos de Roma de 1960 junto a su hermano Harry, los dos, más o menos inconscientemente, siguiendo los pasos de su abuelo materno, John ‘Army’ Howard, el primer olímpico negro de Canadá. El atletismo ofrecía un espacio alegre que Valerie no siempre podía encontrar en casa. Su madre, Elsie, nunca habló de los logros de su padre olímpico, y mucho menos se jactó de ellos. Sin embargo, sugirió que una adolescente Valerie se volviera autosuficiente vendiendo su cuerpo en la calle. Su cercanía con Harry mantuvo a Valerie a través de varios eventos difíciles de la vida y 35 años después de su repentino fallecimiento, todavía obtiene fuerza del vínculo que compartían.

No todo lo que Jerome hace requiere transporte. Pero como estudiante de último año soltero y en movimiento, el centro de Vancouver, con autobuses que entran y salen, es un gran lugar para vivir. Hace mucho tiempo, el atletismo despertó el amor por el movimiento y, hoy, está en la junta de un par de compañías de baile. A pesar de que dejó de correr hace unos años, Jerome todavía llega al gimnasio. Es una lectora voraz, pertenece a un club de lectura y toma clases de piano. Los lunes, cuida a un niño llamado Gabriel, hijo de amigos que se mudaron a Canadá desde Francia. En este momento, su calendario ya abarrotado está un poco más ocupado mientras se pone a hablar con los estudiantes durante el Mes de la Historia Negra.

Primera Familia de Fast

Valerie corrió los 100 metros y 4×100 metros en los Juegos Olímpicos de 1960 cuando tenía solo 16 años. Harry fue siete veces poseedor del récord mundial y ganó el bronce en los 100 metros en los Juegos de Tokio de 1964.

Con casi cuatro décadas de experiencia enseñando a niños de los grados 3 a 7 en su haber, Jerome se siente muy cómoda en el aula. Sin embargo, lo que la hace un poco inquieta es contemplar las divisiones raciales y de género en 2018. En la última década, ha sido acosada por hombres en un autobús urbano. Sus comentarios sexuales y vulgares no encontraron resistencia por parte de otros pasajeros ni del conductor. Tampoco es raro que Jerome, cuando deambula por ciertas tiendas, sea golpeada con preguntas condescendientes sobre si está en la tienda equivocada. Sigue de cerca cómo se trata a los musulmanes, los indígenas y otras minorías y su conclusión es que más canadienses deben dejar de pensar que la tensión racial es un problema estadounidense y comenzar a hacer cosas para hacer de este un país más inclusivo. “A veces tiene matices”, dice sobre la discriminación, ” y es triste decirlo, a veces no es demasiado matizado: está justo en frente de las caras de las personas.”

Ciertamente no había nada sutil en lo que Jerome enfrentó en el patio de la escuela hace casi 70 años. Después de la lapidación, los niños Jerome se quedaron en casa la mayor parte de la semana hasta que Harry Vincent regresó del trabajo y los llevó directamente a la escuela. Mientras Valerie y sus hermanos se convirtieron en estudiantes de Ridgeway, su ritual diario era agonizante. “Me sentaba en casa y amordazaba mi papilla”, dice. “Y finalmente, después de escuchar el timbre y saber que los niños estaban en sus aulas, corrí al otro lado de la calle, vomité en el baño, y pasé los grados 2 y 3 así.”

“Harry podría estar en la primera plana del Vancouver Sun por establecer un récord mundial en el Estadio Empire, pero aún no podía alquilar un apartamento.”

Mientras la angustia se enconaba en Valerie, Harry canalizó la hostilidad en combustible. Era activo en una variedad de deportes de equipo y cuando un compañero de estudios equivocado le dijo que deslizarse a la segunda base era fácil en comparación con correr, Harry desempolvó al niño en una carrera e inmediatamente descubrió una apreciación por el atletismo. Aunque Valerie comenzó a correr en la secundaria antes de que su hermano lo descubriera como estudiante de secundaria, fue Harry quien se lanzó con toda su fuerza a la nueva empresa. Presionó a su tímida hermana para que se uniera a los Vancouver Optimist Striders con él y, después de obtener cinco mejores resultados en la primera reunión inter-club a la que asistió, Valerie sabía que había aprovechado algo precioso. “El club de atletismo acaba de cambiar nuestras vidas por completo”, dice. “Nos encantó este grupo de personas con las que entrenamos. Nunca quise dejar la práctica.”

Más allá de la camaradería, el atletismo también alteró los términos que anteriormente dictaban la interacción de Valerie con el mundo. De repente, la forma en que fue juzgada tuvo que hacer elementos controlables, como cuán lejos en el hoyo de salto de longitud podía lanzarse o cuán rápidamente podía pasar una línea de meta. “Tu valor se midió en eso”, dice. “Era solo una buena métrica aparte del color de tu piel.”

Los números publicados por Valerie y Harry contaron una historia impresionante. La primera tenía solo 15 años cuando compitió en salto de longitud, salto de altura, 60 m., 100 m. y relevos de 4×100 m para Canadá en los Juegos Panamericanos de 1959 en Chicago. Al año siguiente, estaba de pie en una pista olímpica en Roma, corriendo tanto en el relevo de 100 metros como en el de 4×100 metros. Harry, mientras tanto, se estableció como uno de los hombres más fugaces de la Tierra. A los 18 años, rompió un récord canadiense de 31 años en el sprint de 220 yardas que anteriormente tenía el legendario atleta olímpico y compañero occidental Percy Williams. En 1960, igualó el récord mundial en los 100 metros con un tiempo de 10 segundos. Tres veces olímpico, Harry se llevó a casa el bronce en los 100 metros. en los Juegos de Tokio de 1964 y estableció marcas del nuevo mundo en las yardas 100 yardas y las yardas 60 cubiertas antes de que su carrera terminara en 1968.

Los logros obtuvieron elogios de todos los rincones de la sociedad, pero el apoyo no fue incondicional. Harry luchó a través de lesiones debilitantes a principios de la década de 1960, incluyendo un tendón de la corva desgarrado en Roma y una lesión grave en el músculo del muslo en el 62 que amenazaba con anclar su carrera por completo. Facciones significativas de una prensa y un público poco comprensivos lo etiquetaron como un desertor. Cuando se alejó de esa atención negativa, fue apodado distante. Incluso en los buenos tiempos, siempre había recordatorios de que, al igual que los carriles pintados marcaban su lugar en la pista, había barreras que limitaban su libertad en la vida. “Para los habitantes de Vancouver, todavía éramos solo personas negras”, dice Valerie. “Harry podría llegar a la primera plana del Vancouver Sun por establecer un récord mundial en el Estadio Empire, pero aún no podía alquilar un apartamento. Parece que siempre necesitábamos que los blancos fueran a buscarnos un hogar.”

El doble de Bueno

Harry, visto aquí en el dorsal No. 56 ganó el bronce en Tokio, fue elogiado por sus logros deportivos, pero también soportó críticas injustas y escrutinio durante su carrera.

Las duras y sombrías realidades de un mundo injusto seguramente también influyeron en la forma de los otros miembros de la familia de Valerie. Después de correr los 100 metros, 200 metros y 4×100 metros para Canadá en los Juegos de Estocolmo de 1912, el Ejército Howard luchó por su país en la Primera Guerra Mundial. Mientras estaba en el extranjero, conoció a una inglesa blanca llamada Edith Lipscomb y los dos finalmente se establecieron en Manitoba, donde el Ejército fue a trabajar como portero y conoció a Harry Vincent. Tras la muerte del Ejército en 1938, Harry Vincent viajó más de 300 km al noroeste de Winnipeg a la ciudad de Dauphin para ver a los hijos del Ejército. Army y Edith se habían divorciado a principios de la década y el nuevo esposo blanco de Edith quería poco que ver con los tres hijos birraciales de su esposa. Harry Vincent terminó casándose con la mucho más joven Elsie.

Elsie estaba en su adolescencia cuando conoció a su futuro esposo y pasó gran parte de sus 20 años teniendo hijos, comenzando con Harry en 1940 y seguido por Carolyn, Valerie, Barton y Louise. Cuando Harry Vincent estaba en casa, una medida de paz y comodidad vino con él. Cuando se fue, el techo se derrumbó bajo la insoportable regla de Elsie. “No era una persona feliz”, dice Valerie de su madre.

Por esa razón, Valerie cree que Elsie pudo haber estado buscando algo horrible que decir la noche en que sugirió que su hija se aventurara a la prostitución. Valerie había pasado el día sollozando por un desgarro en el tendón de la corva que temía que pudiera torpedear su carrera y es posible que Elsie quisiera agravar la herida y reforzar el hecho de que Valerie ahora podría ser tan miserable como su madre. En cualquier caso, algo tenía que cambiar. Valerie se escabulló de la casa a las 11:30 p. m.de esa noche y terminó pasando los últimos dos años de la escuela secundaria en hogares de acogida, inicialmente con el Dr. Harry Cannon, quien era presidente del club de atletismo, y luego con Jim y Shelia Thompson.

“Todavía tengo esta gran sensación de querer devolver algo de la generosidad que se me ha dado tan libremente a través del contexto del deporte.”

En 1962, Jerome conoció a Ron Parker, un hombre blanco que era compañero atleta de los Optimist Striders, y los dos se casaron en 1964. Una de sus últimas incursiones importantes en atletismo se produjo durante los Juegos de la Commonwealth de 1966 en Kingston, Jamaica. Antes del evento, las competidoras se sometían a la forma más cruda de prueba de género que uno pudiera imaginar. Al llegar a sus dormitorios, se les pidió que se desnudaran, se envolvieran en una toalla de playa y se colocaran en una fila que se extendía por el campus de la Universidad de las Indias Occidentales. “Estuvimos en esta fila durante varias horas mientras cada mujer entraba individualmente a una habitación, se sentaba en una silla frente a tres médicos con las piernas abiertas”, dice. “Miraron nuestra entrepierna y luego cerraron las piernas y se fueron.

” Eso fue extremadamente degradante; nunca se podría olvidar eso.”

Ese recuerdo horrible perdura, pero también hubo muchas experiencias y relaciones enriquecedoras para la vida que Valerie forjó en la pista. El atletismo siguió siendo parte de su vida mucho después de colgar sus picos y trabajó como oficial en numerosas competiciones, incluyendo como juez principal de saltos largos y triples en los Juegos Olímpicos de Montreal de 1976. “Todavía tengo esta gran sensación de querer devolver algo de la generosidad que se me ha dado tan libremente a través del contexto del deporte”, dice.

Harry sintió el mismo impulso. Galardonado con la Orden de Canadá en 1971, trabajó como profesor de educación física y en múltiples programas nacionales y regionales destinados a empoderar a los jóvenes a través del deporte. Harry sufrió una convulsión en 1981 y cuando ocurrió una segunda 15 meses después, fue hospitalizado. Abandonó las instalaciones mientras los médicos todavía realizaban pruebas neurológicas porque deseaba desesperadamente asistir al funeral de Percy Williams, el doble medallista de oro de los Juegos de 1928. Cuatro días después del servicio, en diciembre. El 7 de septiembre de 1982, Harry sufrió un ataque que resultó fatal mientras viajaba como pasajero en un automóvil. Sólo tenía 42 años.

‘Sé fuerte’

Jerome perdió a su hermano joven, pero su memoria todavía le da fuerza. Una estatua de bronce de Harry en pleno vuelo es un elemento básico del Parque Stanley de Vancouver, donde proporciona inspiración al público.

Valerie todavía siente su ausencia, y su voz tiembla ligeramente cuando habla de la naturaleza firme del apoyo de su hermano. Estaba allí en los buenos tiempos, como sus apogeos en la pista y el nacimiento de su hijo, Stuart, y era un pilar en el que se apoyaba durante una infancia difícil y al final de su matrimonio de 13 años con Ron.

El amor entre los hermanos era explícito, aunque tácito. “Me abrazaba, luego me daba un puñetazo en el hombro y me decía: ‘Sé duro'”, dice Valerie.

Ser fuerte es mucho pedir a veces, pero participar activamente en el mundo que te rodea a menudo es un antídoto efectivo para la tristeza. Después de la muerte de Harry, Valerie ayudó a establecer la Sociedad Conmemorativa de Harry Jerome y una estatua de bronce de él en pleno vuelo es un elemento básico del Parque Stanley de Vancouver. También ha aprendido más sobre su abuelo, Army, en la última década de lo que había aprendido en toda su vida. El espacio Verde y el medio ambiente en general se convirtieron en una preocupación para Valerie via Stuart, quien se desempeñó como líder del Partido Verde de Columbia Británica de 1993 a 2000. Valerie se postuló para un cargo con los Verdes en seis elecciones a nivel federal, provincial y cívico, y tuvo a sus estudiantes muy por delante en lo que respecta a la salud del planeta. “Me encantó mi trabajo”, dice Jerome, que estuvo en The Blackboard hasta 2001. “Me sentí muy bendecida de haber encontrado una carrera de la que obtuve tanta satisfacción.”

Uno de los aspectos que más le gustaba de la enseñanza era tratar de inculcar un sentido de compasión en los niños. El Mes de la Historia Negra le ofrece a Jerome otra oportunidad de hacer eso no solo contando la historia de su familia, sino también la de una amiga de toda la vida que estuvo a su lado en un momento decisivo. En 1951, Annabelle MacKenzie era una compañera de clase de grado 2 de Valerie. La familia de Annabelle, incluida su madre, Muriel y su hermano Ken, fueron los únicos que no firmaron la petición para mantener a los Jeromés fuera del vecindario. Cuando Harry Vincent llevó a sus hijos de vuelta a la primaria Ridgeway pocos días después de haber sido blanco de rocas, Annabelle, toda pelirroja y gafas gruesas, se paró junto a Valerie en una reunión con el director, al igual que Ken lo hizo con su compañero de clase Harry.

Es un cuento que Valerie ha compartido en los viajes de regreso a Ridgeway, donde todavía puede llevar a los estudiantes a la ventana y señalar la casa de la que la gente intentó prohibirla.

“Les diría a los niños, ‘Atrévanse a ser una Annabelle'”, dice. “Haciéndolo. Haz algo.”

Créditos fotográficos

John Lehmann / Globe and Mail; Jochen H. Blume / BILD-Zeitung / Simon Fraser University; Keystone / Getty Images; John Lehmann / Globe and Mail.


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