Lagartos del Tamaño de una Pinta Atrapados en Ámbar Dan Pistas sobre la Vida Hace 100 Millones de Años

Hace casi 100 millones de años, los bosques tropicales del período Cretácico medio eran bestias aladas que saltaban al mando de los cielos, grandes reptiles se pavoneaban en la tierra e insectos zumbaban alrededor de plantas con flores que apenas comenzaban a florecer. Sin embargo, hasta ahora, se sabía poco sobre los pequeños lagartos tropicales, cuyos frágiles huesos desaparecían rápidamente cuando se enterraban en el suelo húmedo del bosque.

Ahora, los científicos que escudriñan las colecciones de los museos han descrito una docena de estos reptiles del tamaño de una pinta, todos enterrados en ámbar. Los desafortunados lagartos quedaron atrapados en la resina pegajosa de los antiguos árboles de coníferas y permanecieron suspendidos hasta el día de hoy, varios en condiciones exquisitas con garras, huesos, dientes, almohadillas de los pies e incluso escamas intactas. Estos fósiles espectaculares dan a los científicos un vistazo a la vida de los diminutos habitantes del Cretácico medio.

Los fósiles fueron descubiertos hace décadas en una mina birmana, pero permanecieron en colecciones privadas hasta que recientemente se pusieron a disposición para su estudio a través del Museo Americano de Historia Natural, que dio acceso a los científicos. Usando escáneres de tomografía computarizada para obtener imágenes de los fósiles, los investigadores pudieron “diseccionar digitalmente” a los lagartos sin dañar las gotitas de ámbar, dice el estudiante de postdoctorado Edward Stanley, coautor del nuevo artículo.

¿Qué encontraron? “Una buena pizca de diversidad”, dice.

El conjunto incluye criaturas similares a los gecos y camaleones de hoy en día, así como una variedad de especies que lucen una mezcla de características de parientes de reptiles antiguos y modernos, según el estudio publicado el viernes en Science Advances. Estos animales ayudan a completar la desigual historia evolutiva de los lagartos del tamaño de una pinta.

“Este conjunto diverso de lagartos muestra que en su día, los trópicos eran tan amigables con los lagartos como lo son hoy”, dice Stanley.

el Ámbar tiene a menudo extraños patrones de preservación, dice de Queiroz. Este lagarto es solo una sombra de la criatura original sin esqueleto u otras entrañas restantes. (Foto cortesía de David Grimaldi)

Este antiguo pariente camaleón es el más antiguo encontrado hasta la fecha, superando al anterior poseedor del título por aproximadamente 80 millones de años. (Foto cortesía de David Grimaldi)

La impresión 3D de los fósiles permite a los investigadores estudiarlos sin arriesgarse a dañar los originales. También pueden ampliar los fósiles impresos para ver detalles minuciosos. (foto de Kristen Grace, cortesía del Museo de Historia Natural de Florida )

Esta impresión en 3D de los primeros gecos atrapados en el ámbar ofrece una visión mucho más clara de la notable preservación del lagarto, hasta sus dientes. (foto de Kristen Grace, cortesía del Museo de Historia Natural de Florida)

Esta micro-tomografía computarizada del camaleón fósil más antiguo conocido muestra el hueso hioides resaltado en azul, lo que indica que el lagarto tenía una lengua de proyectil como los camaleones modernos. (Imagen de Edward Stanley, cortesía del Museo de Historia Natural de Florida )

Tal amplia variación no es necesariamente inesperada, dice Kevin de Queiroz, conservador de la colección de reptiles y anfibios del Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian. “Ahora hay una gran cantidad de diversidad en los trópicos”, dice. “Por lo tanto, no es demasiado sorprendente que hayan sido diversos en el pasado.”

Aún así, capturar esta diversidad en el registro fósil es menos común, dice de Queiroz. El registro fósil está fuertemente sesgado a los animales grandes que viven en ambientes particulares que pueden preservar criaturas después de su muerte, como desiertos o lechos de ríos. El clima húmedo y cálido de los trópicos rara vez conserva fósiles pequeños y delicados, a menos que las desafortunadas criaturas queden atrapadas en la resina de los árboles. Por lo tanto, este antiguo grupo pinta una imagen mucho más completa de reptiles diminutos del Cretácico medio que la que los científicos han visto antes.

Uno de los reptiles, un pariente bebé del camaleón del tamaño de una moneda de diez centavos, es el representante más antiguo descubierto de ese linaje, superando al anterior titular del título por casi 80 millones de años.

Los parientes más cercanos de los camaleones son los agámidos, un grupo que incluye a los lagartos dragón barbudos. Sobre la base de la evidencia genética, se pensaba que los camaleones se habían separado de estos parientes alrededor del período Cretácico medio, pero la evidencia fósil de este tiempo había faltado hasta ahora.

Los fósiles también ayudan a determinar cuándo aparecieron muchos de los rasgos de reptiles modernos. El pequeño fósil similar a un camaleón muestra el desarrollo temprano de las lenguas balísticas de los lagartos, evidenciado por la presencia de un hueso grande que sostiene el arma pegajosa del camaleón moderno, dice Stanley. Pero el fósil no tenía los dedos fusionados especializados en forma de garra que los camaleones modernos usan para aferrarse a las ramas. Del mismo modo, uno de los parientes de los gecos ha conservado almohadillas para los pies con los diseños modernos ya presentes.

” En realidad tenemos una muy buena representación de lo que tenemos hoy”, dice Stanley, ” hace 100 millones de años.”

Nota del editor 3/14/2016: Este artículo se ha actualizado para reflejar que los fósiles no fueron donados al museo, sino que aún se conservan en colecciones privadas. En un correo electrónico, sin embargo, el museo señaló que un coleccionista privado recientemente se ofreció a donar varios especímenes. Además, el geco bien conservado está en préstamo a largo plazo y esperan que “definitivamente se deposite en un importante museo de historia natural, probablemente el AMNH.”

Una película corta explora escaneos en 3D de algunos de los lagartos del Cretácico medio que se encuentran atrapados en ámbar. (cortesía de Daza et al., Avances científicos)

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