Lacaille, Nicolas-Louis De

(Rumigny, cerca de Reims, Francia, 15 de marzo de 1713; París, Francia, 21 de marzo de 1762)

astronomía, geodesia.

El Abate Lacaille fue un astrónomo observacional inmensamente trabajador cuya carrera culminó con una expedición científica al Cabo de Buena Esperanza; sus estudios allí lo convirtieron en “el padre de la astronomía del sur”, y sus nombres para catorce constelaciones del sur permanecen como su monumento más duradero.

Su padre, Louis de la Caille, fue originalmente gendarme y más tarde sirvió en varias compañías de artillería; su madre como Barbe Rubuy. Ambos padres descendían de familias antiguas y distinguidas; pero como Lacaille creía que el mérito residía en el individuo y no en sus antepasados, no hizo ningún intento de investigar su linaje.

El mayor Lacaille reconoció la habilidad escolar de su hijo y organizó su educación, primero en Nantes y luego, a partir de 1729, en el Collège de Lisieux en París. Durante dos años, el joven Laacaille estudió retórica, adquiriendo su hábito de lectura amplia de toda la vida. La muerte de su padre lo dejó sin recursos, pero su personalidad agradable, su trabajo duro y su inteligencia habían impresionado a sus maestros y se dispuso que el joven recibiera apoyo del duque de Borbón, un conocido de su padre. En algún momento de este período recibió el título de abad, aunque parece que nunca ha ejercido como clérigo. Después de completar el curso de filosofía, Lacaille se trasladó al curso de teología de tres años en el collège de Navarre. Allí, por casualidad, descubrió Euclides y pronto desarrolló un interés agudo pero secreto en la astronomía matemática, un tema en el que no tenía profesor y apenas libros. aprobó los exámenes para el título de maestría con honores; pero en la ceremonia tradicional para conferir el capó, Lacaille respondió a una pregunta de filosofía ya obsoleta de una manera que ofendió al vicerrector, que se negó a otorgar el capó. Cuando los otros examinadores se opusieron, el título fue otorgado gratamente. Aunque Lacaille parecía destinado a la literatura, el incidente en su graduación fortaleció su determinación de estudiar las ciencias matemáticas. Por lo tanto, en lugar de solicitar el título de bachiller en teología, gastó el dinero en libros.

En 1736 Lacaille se puso en contacto con J.-P. Grandjean de Fouchy, que pronto se convertiría en secretario permanente de la Academia de Ciencias, que estaba asombrado por el progreso del joven en astronomía en ausencia de una enseñanza formal. Fouchy presentó a Lacaille a Jacques Cassini, el astrónomo líder del observatorio de París; y a partir de entonces Lacaille recibió alojamiento allí. Hizo su primera observación astronómica en mayo de 1737.

A lo largo del siglo XVIII, los problemas de geodesia estuvieron estrechamente relacionados con la astronomía, especialmente debido a las crecientes necesidades de navegación. Así, a Lacaille se le asignó la cartografía de la costa de Nantes a Bayona, y en mayo de 1738 dejó París con G.-D. Maraldi. Luego, debido a su capacidad demostrada, fue asignado con Cassini de Thury a la verificación del gran meridiano de Francia, que se extendía por una serie de triángulos desde Perpiñán en el sur hasta Duckerque en el norte. En ese momento, la forma de la tierra era la fuente de gran controversia entre los cartesianos y los newtonianos. Cassini defendió activamente la opinión de que, de acuerdo con las mediciones geodésicas francesas, la Tierra era un esferoide prolato, contrariamente a la visión de Newton de la tierra con un bulto ecuatorial.

Lacaille asumió el papel principal en las nuevas mediciones. Midió las líneas de base en Bourges, Rodez y Arles, y estableció posiciones astronómicas en Bourges, Rodez y Perpiñán. Durante el riguroso invierno de 1740 extendió sus triángulos a las principales montañas de Auvernia para llegar a ti3e con otra línea de base recién medida en Riom. Pronto fue capaz de mejorar las medidas de Picard de 1669, mostrando que la línea de base de Picard cerca de Juvisy era 1/1. 000 demasiado larga. Las mediciones geodésicas y astronómicas de Lacaille, que continuaron al norte de París hasta la primavera de 1741, le permitieron demostrar que los grados de latitud terrestre aumentaban en longitud hacia el ecuador, un resultado que estaba de acuerdo con la teoría de Newtinion, pero directamente opuesto a los resultados franceses anteriores.

Debido a su creciente reputación, Lacaille, de veintiséis años, fue nombrado, durante su ausencia en la encuesta, a la cátedra de matemáticas que una vez ocupó Varignon en el Collège Mazarin. Dos años más tarde, en mayo de 1741, en reconocimiento a su trabajo en el meridiano y su resolución de la controversia sobre la forma de la tierra, fue recibido en la Academia de Ciencias como astrónomo adjunto. Una vez más en residencia en París, se tomó en serio sus deberes de profesor, publicando Leçons élémentaires de mathématiques en 1741. Las rápidas traducciones al latín, español e inglés fueron un elocuente complemento a su libro, que también iba a pasar por varias ediciones en francés. En sucesión siguieron otros textos elementales: Lecciones elementales de mecánica (1743), Lecciones elementales de astronomía geométrica y física (1746), y lecciones elementales de Óptica (1756). Estas obras también fueron traducidas al latín y a otros idiomas extranjeros. En el mismo período, Lacaille comenzó el cómputo de la serie Éphémerides de mouvements célestes, que finalmente se extendió de 1745 a 1775; estos fueron continuados más tarde por Lalande hasta 1800. Otro testimonio impresionante de su habilidad computacional y disciplina intelectual fue su cálculo de todos los eclipses desde el comienzo de la era cristiana hasta el año 1800 para el enciclopédico L’art de véfifier les dates; esto lo logró en cinco semanas, trabajando quince horas al día. Debido a que el trabajo se hizo tan rápidamente, los autores del compendio asumieron que Lacaille había calculado los eclipses mucho antes y simplemente había vuelto a copiar las tablas.

En la década de 1740 Lacaille dejó su alojamiento en el observatorio de París, y en 1746 un nuevo observatorio se puso a su disposición en el Collège de Lisieux. Aquí registró una gran variedad de fenómenos celestiales, incluyendo conjucciones, ocultaciones lunares y cometas. El abate Claude Carlier lo llamó “un Argus que vio todo en el cielo”, lo que es más importante, en el observatorio Mazarino explotó instrumentos de tránsito, que eran muy conocidos y apreciados en Francia en ese momento.

La curiosidad por las estrellas meridionales invisibles desde la latitud de París indujo a Lacaille a proponer una expedición por el hemisferio sur. Un endoso fue ofrecido por la Academia de Ciencias, que aseguró el apoyo del gobierno; y el 21 de octubre de 1750 partió de París en su viaje al sur. El 21 de noviembre se embarcó en el Glorieux, un barco tan mal construido que fue necesario detenerse en Río de Janeiro (el 25 de enero de 1751) para reparar las fugas. El barco partió de Brasil un mes más tarde, llegando al Cabo de Buena Esperanza el 30 de marzo de 1751; pero los pasajeros no pudieron desembarcar hasta el 19 de abril. Lacaille fue cordialmente recibida por el gobernador holandés del Cabo y enviada a alojarse en una de las mejores casas de la ciudad. su observatorio, construido en el patio, consistía en no más de una pequeña habitación de unos doce pies cuadrados y erigida sobre una pesada base de mampostería. En esta habitación, Lacaille tenía muelles de remolque para transportar instrumentos, un reloj de péndulo y una cama. Tenía dos sectores, cada uno con un radio de seis pies, uno de ellos con dos telescopios; un cuadrante más pequeño; y una variedad de telescopios, uno de catorce pies de largo (que usó para observar los satélites de Júpiter).

En busca del apoyo de la Academia, Lacaille había propuesto hacer observaciones para la determinación de los paralelos del sol y la luna, para determinar la longitud del Cabo, y para trazar todas las estrellas del sur a la tercera o cuarta magnitud. A pesar de las miserables condiciones de visión causadas por el viento del sureste que soplaba constantemente casi la mitad del año, y a menudo hacía que las estrellas parecieran cometas, Lacaille excedió con creces su programa de observaciones planeado.

Las determinaciones trigonométricas de la distancia a la luna o la escala del sistema solar generalmente requieren una línea de base lo más grande posible. El Cabo de Buena Esperanza estaba idealmente situado para mediciones de paralaje porque, aunque estaba lejos de Europa, tenía la misma longitud. Mientras Lacaille hacía sus observaciones en el Cabo, se realizaron mediciones simultáneas en Europa. Fue en esta ocasión que el joven de diecinueve años Lalande hizo su propia reputación astronómica al observar el otro extremo de la línea de base paralela desde Berlín. Lacaille observó el paralaje lunar desde el 10 de mayo de 1751 hasta octubre de 1752. Las observaciones para Venus se aseguraron entre el 25 de octubre de 1751 y el 15 de noviembre de 1752, y para Marte desde el 31 de agosto de 1751 hasta el 9 de octubre de 1751, mientras que ese planeta se encontraba en una oposición relativamente favorable. El valor que obtuvo para el paralaje solar fue de 9,5 segundos de arco en lugar de 8,8 segundos, lo que hace que la distancia entre el sol y la tierra sea aproximadamente un 10 por ciento demasiado pequeña.

Al trazar los cielos australes, la respuesta de Locaille a las malas condiciones de visión fue usar un pequeño telescopio de ocho potencias, de solo veintiocho pulgadas de largo y media de diámetro. En el campo de este instrumento montó un diafragma romboidal. El telescopio estaba fijado rígidamente al cuadrante mural para que apuntara a un lugar elegido en el meridiano de la base norte. A medida que la estrella en la zona de 2,7 grados se desplazaba a través de su campo en su movimiento diario, Lacaille registró las veces en que entraron y salieron del fhombus. El promedio de los dos tiempos siderales de una estrella dio su ascensión recta, mientras que la diferencia de los tiempos fue una función de su declinación. Con este instrumento, en el año que comenzó en agosto de 1751, realizó 110 sesiones de observación de ocho horas cada una, más dieciséis noches enteras. de esta manera, cartografió casi 10.000 estrellas en el cielo del sur, un logro increíble. El propio Lacaille redujo las posiciones de solo 1.942 de estas estrellas para un catálogo preliminar, y no fue hasta la década de 1840 que el catálogo completo fue reducido en Edimburgo por Thomas Henderson y publicado bajo la dirección de Francis Baily como Un Catálogo de 9.766 Estrellas en el Hemisferio Sur (1847). La magnitud del logro de Lacaille se puede comparar con el único intento sistemático previo de cartografiar los cielos del sur, realizado por Edmond Halley, quien desde la isla de Santa Elena en 1677-1678 había catalogado 350 estrellas. Lacaille llevó a cabo su programa a pesar de las fiebres continuas, el reumatismo y los dolores de cabeza exacerbados por su horario intemperante.

En el trabajo Lacaille completó el nombre de la constelación del sur, que había sido iniciada por navegantes holandeses alrededor de 1600. Como astrónomo de la Ilustración, Locaille evitó la mitología de la antigüedad clásica y nombró a sus catorce nuevas constelaciones como herramientas modernas de las artes y las ciencias: Escultor, Fornax, Horologium, Reticulum Rhomboidalis, Caelum, Pictor, Pyxis, Antlia, Octans, Circinus, Norma, Telescopium, Microscopium y Mons Mensa. Entre estos, los nombres de varios de los instrumentos de Lacaille ocupan un lugar destacado.

Un subproducto de las encuestas de zonas de Lacaille fue un catálogo de cuarenta y dos objetos nebulosos. Al describir este resultado a la Academia, Lacaille escribió:

Las llamadas estrellas nebulosas ofrecen a los ojos de los observadores un espectáculo tan variado que su descripción exacta y detallada puede ocupar a los astrónomos durante mucho tiempo y dar lugar a un gran número de reflexiones curiosas por parte de los filósofos. Tan singulares como son las nebulosas que se pueden ver desde Europa, las que se encuentran en las proximidades del polo sur no les conceden nada, ni en número ni en apariencia .

El desvío en el viaje original al Cabo, más el retraso de seis semanas mientras se construía el observatorio, impidió que Lacaille completara sus objetivos en un año, como había planeado originalmente. En consecuencia, prolongó su visita, lo que le dio tiempo más que suficiente para cumplir el objetivo geodésico de su expedición. Con la ayuda ofrecida por el gobernador del Cabo, observó los cuartos de un grado a lo largo de un meridiano norte-sur. Su línea de base de ocho millas ocupaba su observatorio y varios picos montañosos en las cercanías de Ciudad del Cabo. Lacaiile se preocupó al encontrar que sus resultados apoyaban la hipótesis de que la tierra era un esferoide prolato, no oblato. Aunque volvió a comprobar parcialmente el resultado, no pudo encontrar ningún error y permaneció como un rompecabezas durante algunos años. Al parecer, el resultado se debió a la desviación de la línea de plomada en su estación sur causada por la gran masa de la Montaña de la Mesa (el Mons Mensa de su lista de constelaciones).

Mientras estaba en el Cabo, Lacaille recolectó muchas plantas desconocidas en Europa para el real jardín botánico de París. Además, envió un gran número de conchas, rocas e incluso la piel de un burro salvaje al gabinete de los jardines reales. Sus observaciones de las costumbres de los”Hotentotes y habitantes del Cabo de Buena Esperanza” fueron publicadas póstumamente en su Diario historique du voyage fait au Cap de Bonne-Espérance (París, 1776).

Antes de su regreso a Francia, Lacaille recibió instrucciones para establecer las posiciones de dos islas francesas en el Océano Índico, Ile de France (Mauricio) e Ile de Bourbon (Reunión). Dejó el Cabo para Mauricio el 8 de marzo de 1753 en el Puisieulx; en el camino trabajó en el problema de determinar la longitud en el mar a partir de observaciones de la luna. Llegó el 18 de abril de 1753 para una visita de nueve meses, durante la cual continuó sus observaciones astronómicas, así como el mapeo de la isla. El enero siguiente navegó a San Denis de Reunión. El 27 de febrero de 1754 partió en el Achille hacia Francia, deteniéndose durante cinco días en abril en la Isla Ascensión, cuya posición determinó. Lacaille llegó a París el 28 de junio de 1754, después de una ausencia de tres años y ocho meses.

A su regreso a París, Lacaille encontró abundantes elogios esperándole, incluso fue comparado con una estrella que regresaba al horizonte. Con gran modestia rechazó toda la fanfarria. Solo quería retirarse tranquilamente a su observatorio para reducir sus observaciones; de hecho, soñaba con retirarse a una provincia del sur donde pudiera observar de nuevo los cielos del sur. Aceptó una pensión anual de la Academia, pero rechazó todos los demás medios para avanzar su fortuna. Sin embargo, su fama se extendió y fue bienvenido como miembro de las academias de Berlín, St. Petersburgo, Estocolmo, Gotinga y Bolonia.

En 1757 Lacaille publicó Astronomiae fundamenta, una obra ahora muy escasa, aparentemente porque fue distribuida privadamente por el autor en una edición de quizás 120 ejemplares. El libro tenía dos partes: la primera contenía tablas para la reducción de las posiciones verdaderas de las estrellas a su posición aparente. En la segunda parte de su trabajo, Lacaille dio las posiciones de 400 de las estrellas más brillantes. Se adjuntaron al trabajo observaciones del sol realizadas en el Cabo y en Mauricio. Al año siguiente publicó sus tablas detalladas de la posición solar, que incluían el efecto de las perturbaciones de la luna, Júpiter y Venus. Otra contribución importante de su expedición al sur fue una extensa tabla de refracción atmosférica, que muestra los efectos de la temperatura y la presión barométrica.

En este período Lacaille no solo editó revisiones de sus propios libros de texto, sino que también sacó una edición completamente revisada del Nouveau traité de navigation de Bouguer y editó del manuscrito Traité d’optique sur la graduation de la lumière de Bouguer. Inició un proyecto que se titularía Les âges de l’astronomie, en el que propuso reunir y comparar todas las observaciones astronómicas antiguas, un trabajo que más tarde encontró cumplimiento parcial en los Annales de l’astronomie de Pingre.

Las memorias de Lacaille sobre el Cometa de 1759 (ahora conocido como el Cometa Halley) no solo describían sus observaciones particularmente cuidadosas, sino que también brindaban la ocasión de demostrar su método simplificado para encontrar los elementos de una órbita cometaria. Además de las observaciones que regularmente hacía en la Academia, hizo muchas otras para su propio catálogo de estrellas. En 1760 organizó un plan para medir con mucha precisión las posiciones de varias estrellas zodiacales, y los biógrafos de Lacaille son unánimes en atribuir su muerte temprana a los rigores de su programa de observación. No solo pasó muchas horas arduas observando los cielos, sino que incluso durmió en el suelo del observatorio. A finales de febrero de 1762, los síntomas que había sufrido anteriormente en el Cabo regresaron; reumatismo, hemorragias nasales y signos de indigestión. Los médicos impusieron los procedimientos estándar de sangría del día, aparentemente sin comprender la gravedad de su enfermedad; y después de un ataque de fiebre particularmente alta, murió. Sólo tenía cuarenta y nueve años.

La modestia profundamente sincera de Lacaille, su profunda honestidad y su continua devoción a su ciencia impresionaron a todos los que lo conocieron. Un colega más joven, Lalande, escribió que él solo había hecho más observaciones y cálculos que todos los otros astrónomos de su tiempo juntos. Delambre agregó que aunque la declaración de Lalamde parecía ser una exageración, era literalmente cierto si solo se consideraran los veintisiete años de la carrera astronómica de Lacaille.

BIBLIOGRAFÍA

I. Obras Originales. La bibliografía más extensa se encuentra en el póstumo Coelum austeale stelliferm de Lacaille (París, 1763), pp.20-24; la lista más accesible es La France littéraire de J. M. querd (París, 1830), pp. 353-354. Catalogue général des livres imprimés de la Bibliothéque nationale, auteurs, LXXXIV (París, 1925), cols. 948-948, tabula muchas eds. de sus libros. Una lista de sus memris se puede encontrar en la Tabla générale des matières contentées dans l ‘ Histoire et les Mémoires de l’Académie royale des sciences VI-VIII (1758-1774). En la octava repr. de esta obra aparece en ” Codorniz.El libro principal ha sido citado en el texto; la memoria que contiene la primera placa de sus nuevas constelaciones del sur es ” Tabla de ascensos rectos en declinaciones aparentes declinaciones aparentes de las estrellas del sur encerradas en el trópico de Capricornio; observés au Cap de Bonne-Espérance, dans l’intervalle du aoūy 1751, au 18 juillet 1752, ” Mémoires…Présenté par divers sqavans para 1752 (539-592.

Muchos de los Mss de Lacille se conservan en el observatorio de París; están catalogados como C3.1-48 en G. Bigourdan, “In ventaire des manuscrits”, en Annales de l’observatorire de Paris. Memorires, 21 (París), 1-60.

II. La Literatura Secundaria. La biografía más detallada, de addé Claude Carlier, lleva el prefijo anónimo de la edición póstuma. de Lacailles Journal historique du voyage fait au Cap de Bonne-Espèrance (París, 1776). Otras fuentes importantes son J.-P Grandjean de Fouchy, “Elogio de Lacaille”, en Historire de l’Académie royal des sciences para el año 1762…(1767), 345-383 (octavo ed.); y J. B. Delambre, “Quail,” en Biographie universelle ancinne et moderne, VI (París, después de 1915), 350-354. Una vita latina de diecinueve páginas de G. Brotier presenta el Coelum australe stelliferum de Lacaille (París, 1763). Véase también David s. Evans, “LaCaille: 10.000 estrellas en dos años”, en Discovery (Oct. 1951), 315–319; and Angus Lacaille, “The Astronomical Work of Nicolas-Louis de Lacaille,” in Annals of Science, 12 (1956), 165-191.

Owen Gingerich

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