Despachos desde lo profundo: Luz y oscuridad en el mar

Es una gloriosa mañana soleada en el mar, ¡tengo que usar gafas de sol en la cubierta desde el resplandor del agua y un montón de bloqueador solar en mi nariz! En unas cinco horas, el ALVIN regresará de un día en los respiraderos, y no puedo esperar a escuchar los últimos datos que los investigadores han recopilado.

Los investigadores de ALVIN ciertamente no necesitan usar gafas de sol. Está oscuro en el fondo del mar, ¡más oscuro de lo que probablemente puedas imaginar! Déjame explicarte…

El océano es muy, muy profundo; la luz solo puede penetrar hasta cierto punto por debajo de la superficie del océano. A medida que la energía de la luz viaja a través del agua, las moléculas del agua se dispersan y la absorben. A grandes profundidades, la luz está tan dispersa que no queda nada que detectar. Solo las capas más altas del océano reciben suficiente luz para soportar las plantas, y la mayor parte de la vida animal verdaderamente abundante se abarrota en los 200 metros superiores. Esta región superior se llama zona fótica; casi todas las plantas marinas y pequeños organismos marinos microscópicos que participan en la fotosíntesis pueden prosperar solo en la zona fótica.

 Pez Snal

Respiradero hidrotermal lleno de vida. Foto © Universidad de Washington, Museo Americano de Historia Natural y Universidad Estatal de Pensilvania.

Doscientos metros es mucho océano, ¿verdad? Tal vez, pero la profundidad de la zona fótica es solo una pequeña fracción de la profundidad total del océano. (La profundidad del océano varía mucho dependiendo de dónde se encuentre; aquí en la Cresta de Juan de Fuca, la profundidad debajo de mí es de aproximadamente 2,300 metros (~1.5 millas). La mayor profundidad del océano jamás medido, en la Fosa de las Marianas en el Pacífico Occidental, es de unos 11.000 metros, casi siete millas! Por debajo de la zona fótica, de 200 a 1.000 metros, se encuentra la zona afótica (un significado sin luz y un significado fótico claro). En la zona afótica, todo lo que queda de la luz solar es una luz tenue, oscura, azul verdosa, demasiado débil para permitir que ocurra la fotosíntesis. Sin embargo, hay comida para comer; detritos, trozos de plantas en descomposición y desechos de animales caen desde arriba para alimentar a los organismos en la zona afótica.

Después de la zona afótica, hay oscuridad completa. Desde 1.000 metros por debajo de la superficie, hasta el fondo del mar, la luz del sol no penetra en la oscuridad; y como la fotosíntesis no puede tener lugar, tampoco hay plantas. Los animales que viven en la zona abisal se alimentan de detritos que llueven desde arriba, o unos sobre otros. Y a veces producen su propia luz; ciertas especies de peces de aguas profundas y medusas tienen células especiales productoras de luz.

Obviamente, los organismos que viven en los respiraderos de aguas profundas no pueden confiar en el Sol; en cambio, muchos de ellos dependen de los productos químicos que salen de los respiraderos: el proceso que utilizan para crear alimentos se llama quimiosíntesis en lugar de fotosíntesis. Bastante increíble, ¿verdad? ¿Pero cómo podemos verlos desde el ALVIN si está tan oscuro ahí abajo?

 Dentro de ALVIN

Las condiciones dentro del ALVIN son muy estrechas. Tres personas, generalmente dos científicos y un piloto, apenas caben. Una inmersión total en estos espacios reducidos podría durar de ocho a diez horas. Visite el sitio Web del Grupo de Operaciones de Inmersión Profunda en la Institución Oceanográfica Woods Hole para obtener más información sobre el ALVIN. Foto © Woods Hole Oceanographic Institution, Grupo de Operaciones de Inmersión Profunda.

A medida que el ALVIN llega al fondo del océano, no hay luz natural. Los pilotos trazan la posición del submarino con equipos de navegación estándar y con mapas topográficos especiales (o 3D) que se hacen mediante un sonar de escaneo lateral. Para encontrar un sitio específico, los pilotos utilizan los mapas en 3D, pero también deben confiar en pistas visuales. El trabajo visual es difícil porque solo tienen la luz del submarino. Imagine buscar muestras de roca en tierra en total oscuridad, con solo una linterna: las cosas parecen surgir repentinamente de la oscuridad, y es difícil ver lo suficiente para encontrar lo que está buscando. Estas personas a menudo están tratando de encontrar una sola sonda pequeña, de solo un par de metros de longitud, o un lugar específico que han visitado antes. Hablar de una aguja en un pajar! Así que es muy útil tener un piloto que conozca bien la zona; es un poco como cuando caminas, miras el mapa, pero incluso el mejor mapa no muestra los árboles individuales que reconoces a medida que te familiarizas con un lugar específico.

Para ver lo que hay alrededor del submarino, los pilotos de ALVIN usan los focos en el exterior del submarino y las cámaras de video montadas en la parte delantera del submarino para ver lo que hay a su alrededor. También hay un pequeño ojo de buey para una vista directa del exterior. Las luces del submarino penetran unos 30 pies en la oscuridad. Las cámaras de video graban constantemente lo que aparece a la vista, y las cintas se reproducen más tarde a bordo del barco para documentar los principales eventos de la inmersión. Toda la electrónica funciona con baterías y no hay una correa que conecte el submarino al buque de investigación a 2.250 metros (más de una milla) por encima de él. En otras palabras, el ALVIN, con investigadores y equipo dentro, está totalmente por su cuenta una vez que se lanza. Solo en la oscuridad!

Pero no me asusta la oscuridad; me encantaría tener la oportunidad de bajar a los respiraderos dentro de mí. Pronto sacaremos pajitas para ver qué maestro de REVEL obtiene esta oportunidad única en la vida, ¡espero que sea yo!

Atentamente, por encima de la zona afótica,
Pat

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