Pint-Sized Lizards Trapped in Amber Give Clues to Life 100 Million Years Ago

Vor fast 100 Millionen Jahren waren die tropischen Wälder der mittleren Kreidezeit hüpfende geflügelte Bestien am Himmel, große Reptilien prahlten an Land und Insekten summten um blühende Pflanzen, die gerade erst zu blühen begannen. Bisher war jedoch wenig über kleine tropische Eidechsen bekannt, deren zerbrechliche Knochen schnell verschwanden, wenn sie in den feuchten Waldböden vergraben wurden.

Nun haben Wissenschaftler, die Museumssammlungen durchforstet haben, ein Dutzend dieser kleinen Reptilien beschrieben, die alle in Bernstein begraben sind. Die glücklosen Eidechsen wurden im klebrigen Harz alter Nadelbäume gefangen und blieben bis heute hängen — mehrere in exquisitem Zustand mit intakten Krallen, Knochen, Zähnen, Zehenpolstern und sogar Schuppen. Diese spektakulären Fossilien geben Wissenschaftlern einen Einblick in das Leben der winzigen Bewohner der mittleren Kreidezeit.

Die Fossilien wurden tatsächlich vor Jahrzehnten in einer birmanischen Mine entdeckt, blieben aber in Privatsammlungen, bis sie kürzlich durch das American Museum of Natural History, das Wissenschaftlern Zugang gewährte, für Studien zur Verfügung gestellt wurden. Mit CT-Scannern, um die Fossilien abzubilden, könnten die Forscher die Eidechsen “digital sezieren”, ohne die Bernsteintröpfchen zu schädigen, sagt der Postdoktorand Edward Stanley, Co-Autor des neuen Papiers.

Was haben sie gefunden? “Ein schönes Stück Vielfalt”, sagt er.

Das Set enthält Kreaturen, die modernen Geckos und Chamäleons ähnlich sind, sowie eine Reihe von Arten, die eine Mischung aus Merkmalen sowohl alter als auch moderner Reptilienverwandter aufweisen, so die am Freitag in Science Advances veröffentlichte Studie. Diese Tiere helfen, die lückenhafte Evolutionsgeschichte von Eidechsen in Pintgröße zu füllen.

“Diese vielfältige Eidechsensammlung zeigt, dass die Tropen damals genauso eidechsenfreundlich waren wie heute”, sagt Stanley.

Bernstein hat oft bizarre Konservierungsmuster, sagt de Queiroz. Diese Eidechse ist nur ein Schatten der ursprünglichen Kreatur ohne Skelett oder andere Innereien. (Foto mit freundlicher Genehmigung von David Grimaldi)

Dieser uralte Chamäleon-Verwandte ist der älteste bisher gefundene und schlug den vorherigen Titelträger um ungefähr 80 Millionen Jahre. (Foto mit freundlicher Genehmigung von David Grimaldi)

Durch den 3D-Druck der Fossilien können Forscher sie untersuchen, ohne die Originale zu beschädigen. Sie können die gedruckten Fossilien auch vergrößern, um einen Blick auf kleinste Details zu werfen. (Foto von Kristen Grace, mit freundlicher Genehmigung des Florida Museum of Natural History )

Dieser 3D-Druck des frühen Geckos, der in Bernstein gefangen ist, gibt einen viel klareren Blick auf die bemerkenswerte Erhaltung der Eidechse — bis hin zu ihren Zähnen. (Foto von Kristen Grace, mit freundlicher Genehmigung des Florida Museum of Natural History)

Dieser Mikro-CT-Scan des ältesten bekannten fossilen Chamäleons zeigt das blau hervorgehobene Zungenbein, was darauf hindeutet, dass die Eidechse eine Projektilzunge wie moderne Chamäleons hatte. (Bild von Edward Stanley, mit freundlicher Genehmigung des Florida Museum of Natural History )

Eine solche große Variation ist nicht unbedingt unerwartet, sagt Kevin de Queiroz, Kurator der Reptilien- und Amphibiensammlung am Smithsonian National Museum of Natural History. “Es gibt jetzt eine ganze Menge Vielfalt in den Tropen”, sagt er. “Es ist also nicht verwunderlich, dass sie in der Vergangenheit vielfältig waren.”

Trotzdem ist es weniger üblich, diese Vielfalt im Fossilienbestand zu erfassen, sagt de Queiroz. Der Fossilienbestand ist stark auf große Tiere ausgerichtet, die in bestimmten Umgebungen leben, in denen Kreaturen nach ihrem Tod erhalten bleiben können, wie Wüsten oder Flussbetten. Das feuchte, heiße Klima in den Tropen bewahrt selten kleine und empfindliche Fossilien – es sei denn, die unglücklichen Kreaturen werden im Baumharz gefangen. Diese alte Gruppe zeichnet daher ein viel vollständigeres Bild der Reptilien der mittleren Kreidezeit als Wissenschaftler zuvor gesehen haben.

Eines der Reptilien, ein kleiner Verwandter des Chamäleons, ist der älteste entdeckte Vertreter dieser Linie und schlägt den vorherigen Titelträger um fast 80 Millionen Jahre.

Der nächste Verwandte der Chamäleons sind die Agamidae – eine Gruppe, zu der auch die Bartagamen gehören. Basierend auf genetischen Beweisen, Es wurde angenommen, dass sich Chamäleons um die Mitte der Kreidezeit von diesen Verwandten getrennt haben, fossile Beweise aus dieser Zeit fehlten jedoch bisher.

Die Fossilien helfen auch herauszufinden, wann viele der modernen Reptilienmerkmale auftauchten. Das winzige chamäleonartige Fossil zeigt eine frühe Entwicklung der ballistischen Zungen der Eidechsen – belegt durch das Vorhandensein eines großen Knochens, der die klebrige Waffe des modernen Chamäleons stützt, sagt Stanley. Aber das Fossil hatte nicht die speziellen klauenartigen verschmolzenen Zehen, mit denen moderne Chamäleons an Ästen hängen. In ähnlicher Weise hat einer der Gecko-Verwandten Zehenpolster mit den bereits vorhandenen modernen Designs erhalten.

“Wir haben tatsächlich eine wirklich gute Darstellung dessen, was wir heute haben”, sagt Stanley, ” vor 100 Millionen Jahren.”

Anmerkung der Redaktion 3/14/2016: Dieser Artikel wurde aktualisiert, um widerzuspiegeln, dass die Fossilien nicht tatsächlich dem Museum gespendet wurden, befinden sich aber immer noch in Privatsammlungen. In einer E-Mail stellte das Museum jedoch fest, dass ein privater Sammler kürzlich angeboten hatte, mehrere Exemplare zu spenden. Darüber hinaus ist der schön erhaltene Gecko langfristig ausgeliehen und sie erwarten, dass er “definitiv in einem großen Naturkundemuseum, wahrscheinlich dem AMNH, deponiert wird.”

Ein kurzer Film untersucht 3D-Scans von einigen der Mitte der Kreidezeit Eidechsen in Bernstein gefangen gefunden. (mit freundlicher Genehmigung von Daza et al., Wissenschaftliche Fortschritte)

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